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恒河,是印度教的聖河,印度幾億人口安身立命所依賴的母親之河。人們在恒河取水、沐浴、成長,並且死去。恒河雖然神聖,但對印度以外的人而言,恒河極臭,污染亦相當嚴重。於2015年,兩位印度土生土長青年決心清潔恒河,鎖定每日以千噸計被扔進河的供奉後鮮花,成立社企Help Us Green ,把鮮花回收升級再造成印度線香及有機肥料等產品,成功創建「flowerscycle」新經濟,兩人亦因此登上《福布斯》最具影響力的30歲以下傑出人物榜。

印度恒河的神聖意義無可比擬,但污染程度亦是全球數一數二。除了工業及家居廢料,當地人甚至會舉行河葬,不時有駭人的屍體浮於水面。現年29歲的Ankit Agarwal,大學時在印度修讀電腦工程,之後進入商學院攻讀「創新管理」碩士。在網絡保安巨企賽門鐵克(Symantec)工作3年後,他在26歲之齡毅然辭職,回到家鄉北部的坎普爾(Kanpur)創業。Agarwal表示,學生時代已對環境可持續發展方面深感興趣,尤其是當他研究過車胎廢料如何破壞環境後。他曾經在不同國際期刊就此發表過13份論文,並擁有一項專利。

80萬噸棄花 變肥料熏香

他的拍檔是同齡的Karan Rastogi,在英國華威大學商學院攻讀碩士期間,同樣離不開環保研究,其論文題目是氣候變化與碳交易的關係。兩人是兒時好友,在全球多個地方開過眼界後,回到坎普爾後一同來到恒河河畔,思考如何改變自己的城市。

兩人留意到不少信眾會將獻祭完的鮮花扔進恒河。他們指出,超過12億印度人會在寺廟、清真寺等宗教場所供奉鮮花。這些花代表獻身和敬畏,人們為尊重花的神聖意義,遂不顧後果地將花撒入恒河。然而,花朵腐爛不但會殺死魚類,為脆弱的河道生態圈帶來嚴重破壞,花朵沾有的農藥亦會令河水變酸並產生毒性。據統計,每年大約有80萬噸花卉廢物被傾倒在印度河流中,影響多達4億人的健康。

着重研發 巧思「花泡膠」

因此,兩個小伙子不理家人反對,開展這個將殘花升級再利用的工程。二人着手研究如何將花朵製成堆肥,並約見許多植物學教授、農民、花卉貿易商以及對堆肥感興趣的人詳細討教,同時測試不同動物糞肥的組合,耗時6個月後,終於研發出含有17種天然配方的有機肥,其中成分還包括從咖啡店收集到的咖啡渣。

研發有機肥之後,他們又用花卉捲出條狀及雪糕筒狀的熏香。這種熏香據稱有淨化空氣及寧神等功效,成了不少遊印旅客的手信之選。為了令產品突圍而出,兩人在產品包裝上亦花了不少心思。其中一款由於印有印度神明作裝潢,人們不願意棄掉,他們為此設計了一張「種子紙」,即紙中藏有植物種子,呼籲消費者在後院連同包裝紙埋入土中栽種起來。至現在則利用顏色鮮明的可愛插圖作包裝,令品牌形象再提升。

Help Us Green十分重視研發,因為該公司深知不可能靠一兩樣產品持續經營。他們隨後利用廢棄花卉,發明出類似發泡膠的環保代替品,這項新產品名為「花泡膠」(Florafoam),它是一種高性能、可模塑和耐用的材料,而且百分百可生物降解,可用於包裝電器、傢俬等用途。兩人的下一項新產品是純素皮革,相信在動物權益及環保意識日漸高漲的西方社會將不乏捧場客。

盼改善低種姓婦女生計

改善恒河生態及環保只是Help Us Green其中一個目標,該公司的另一希望是為一眾低種姓地位的婦女提供有尊嚴的生計。根據印度教傳統,出身為「不能觸碰」(Untouchables)的一群人,剛出生已被視為不潔,並飽受社會歧視,不少人長大後只能從事最髒的勞力工作。有見及此,Help Us Green打破傳統,特地為這群婦女提供工作、健康保險等。有婦女表示,自己加入公司前每日要清潔20個廁所,有時難受到飯也吃不下,她形容新工為自己及子女帶來新生。公司希望在2022年之前增聘這類弱勢婦女至5000名。

成績方面,Help Us Green稱創辦3年多以來,已經為173名婦女帶來穩定的合理生計。她們一般賺取比之前多3倍的收入;協助了19名兒童上學;回收了2753公噸的鮮花。公司規模亦漸擴大,當初兩人只是以7.2萬盧比(約7700港元)起步,隨後勝出多個初創比賽,並獲星展銀行、塔塔集團基金會等注資逾4200萬盧比(約454萬港元)。公司收入亦隨之大增,於2018年財政年度收入預期可達到2000萬盧比(約216萬港元)。

這兩個不足30歲的印度環保界新星成就備受肯定,雙雙獲《福布斯》選為今年最具影響力的30歲以下傑出人物之一。其中Agarwal今年亦獲聯合國嘉許,在全球8000人當中獲選為17名年輕領袖之一。不過,恒河距離潔淨目標仍然甚遠,今年10月,一名86歲的環保鬥士、在加州大學柏克萊分校獲得環境工程博士學位的GD Agarwal,因為不滿印度政府對相關問題無所作為而絕食抗議,結果在堅持15星期後不支死亡,事件反映出恒河污染問題依然嚴峻。

仁人學社特約專欄作家