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全球約有30億人口,即80%的鄉村人口,仍然使用傳統簡陋的明火或開放式爐灶,以固體燃料如木柴、農作物殘渣、動物糞便、煤炭等來當主要燃料。燃燒固體燃料排放一氧化碳、苯、顆粒物和甲醛,造成室內空氣污染。長時間暴露在這些污染物當中會引發嚴重健康問題甚至死亡,其引發的死亡數量高於愛滋病、瘧疾和肺結核的總和。

美國的萊恩.比爾斯(Ron Bills)於2003年創辦了牟利社會企業Envirofit,透過創新科技來解決這個社會問題。

室內空氣污染問題嚴峻

世界衞生組織估計,東南亞地區每年多於400萬人死亡是因為室內空氣污染所致,也同時導致環境污染和健康問題。室內空氣污染對經濟影響深遠,包括治療氣管炎的龐大醫療開支,亦降低了勞動生產力。燃燒固體燃料的明火每小時碳排放量相等於400支香煙,佔全球25%的黑碳排放。這個數字在未來10年還會繼續上升,是不容忽視的迫切問題。

另外,這樣的煮食方式效率極低,浪費了90%的熱量,這項開支有時佔了貧窮家庭支出的四分之一,使貧窮問題持續惡化。

萊恩曾經在航天和汽車業工作,熟悉創新科技。2005年,在偶然的機會下,他把科羅拉多州立大學有關室內空氣污染的研究項目帶到真實世界。他認識到慈善機構不能解決世上所有的問題,而他也親眼看到太多好主意最後因為不能擴大規模而失敗。因此他決定要用自負盈虧的商業模式來達致社會效益。

2006年,他在牛津大學思科爾世界論壇(Skoll World Forum)提出這個以牟利模式來解決社會問題的巨大商機,大家都不以為然,覺得是天方夜譚,那時社會創新還不是太成熟的概念。但他成功說服了蜆殼基金會(Shell Foundation),願意投資1200萬美元去研發潔淨煮食爐和開發相關市場,讓項目得以展開,並於2008年在印度推出第一個潔淨煮食爐。

要改變村民的生活習慣很困難,為了減低居民的阻力,煮食爐的外形和體積是跟傳統煮食爐很相似,而且煮出來的食物味道相近,盡量保留傳統特色。每個爐的價錢是13至30美元,能夠用5至7年。這些煮食爐能減低80%的有害氣體,節省了一半的能源消費,大大提高了燃油效率。

萊恩曾見過太多產品失敗的案例,在實驗室開發的產品經常在推出產品之前都沒有通過顧客的驗證。儘管公司研發的第一個最小可行性產品(Minimum viable product)設計簡單,也比傳統的爐灶高出3倍的效率,但仍然賣得很差。於是公司成立了幾百個焦點小組,了解顧客對煮食爐的認知和需要,發現顧客不只想要一個簡單的煮食爐,他們想要的是一個放在廚房會讓他們感到驕傲的現代化煮食用具。萊恩才驚覺,就算窮人也有權喜愛美麗的東西。最後,公司設計了一個新式實用且美觀的爐具,銷量比起當初基本的煮食爐高出330%。

跟企業合作贏取新顧客

由於用柴火和牛糞的傳統火爐是印度的歷史文化,教育居民認識這款無煙煮食爐是最根本要做的事。Envirofit透過跟地區企業合作,讓企業的員工在工廠附近的社區做宣傳,並且義務培訓社區領袖相關的產品知識。社區領袖參加培訓會得到金錢資助,之後他們會把知識帶給村民。公司每個季度都會探訪村莊,確保村民正確使用煮食爐。

對於企業來說,企業社會責任項目加強了他們跟社區的聯繫,讓他們更容易找到勞動人力資源。購買煮食爐的成本是企業與村民共同分擔,這樣能讓村民更有尊嚴地使用新產品。跟地區企業合作也是一個獨特和創新的市場滲透策略,不但讓Envirofit更容易得到村民的信任,更快建立品牌的可信性,同時公司也能容易地開發全新的巨大顧客群。當合作關係終結後,公司已經掌握到這些顧客群的資料。

開發市場成為首要任務

Envirofit以世界性的規模來改善人類的生活為終極目標,因此產品設計和商業模式從一開始已經準備要大量統一生產,而不能在個別的地區村落進行生產。

公司參考了本田汽車的生產模式,在市場還未成熟前,先把生產工廠設於一個低成本的海外定點,把其他資源集中於開發市場。等到市場對產品需求增加後,才把生產搬回地區,以降低成本。Envirofit不可能一開始就在每個地區開設工廠,這樣會影響品質監控,而且設立工廠的資金和原料庫存等問題會增加成本。因此第一步是要確保分銷和經銷商渠道已經準備妥當,之後才把組裝以至製造程序移到地區。今天,生產線已遍及墨西哥、洪都拉斯、肯尼亞等地,每月能製造10萬個爐灶。

過去14年,Envirofit讓超過500萬居於非洲、亞洲、南美洲的人受益。2008年至今,已經賣出了超過130萬個潔淨煮食爐,為居民節省了1億7900萬美元的能源開支。環境方面,這相等於拯救了5200萬棵樹,阻止了2200萬噸的二氧化碳排放。除了改善空氣污染,Envirofit也為女性提供新的工作機會。萊恩看到女性是產品的真正用家,因此公司培訓婦女作為銷售渠道之一,讓她們獲得收入,至今已為2500名婦女提供工作,她們在工作中所學到的知識,可以讓她們在職場上找到其他的工作。

Envirofit於2014年成為共益企業(B Corp),透過可持續的營運方案、市場調查、產品開發、新興市場的專家各方面的因素,跟商企、微型貸款、自助組織、政府部門、社福機構合作,成功開拓新的產品市場。

萊恩於2016年獲選為施瓦布社會企業家(Schwab Social Entrepreneur),他的營商理念,是要把窮人當成有血有肉的顧客,而不僅僅是社福受益者。