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危地馬拉是中美洲國家,東臨加勒比海,北與墨西哥相接。由於受長期內戰及國際金融危機影響,經濟停滯不前。近數年經濟才恢復增長,但貧富懸殊的現象仍然嚴重,最上層10%的人口佔有全國42.4%的財富,最底層10%的人口只佔有全國1.3%的財富。該國經濟以農業為主,主要農產品有咖啡、棉花及香蕉等。

危地馬拉全國一半的勞動力從事農業生產。農村婦女生活難苦,她們面臨的另一大挑戰就是不停變動的經濟環境,工作做了很多,但是看不到回報。一位年華雙十的美少女決心扭轉這個情況。

微蟲創造蠕動奇迹

麗亞(Maria Rodriguez)出身農家,父親靠種植咖啡為生,從小對創業有興趣,在大學修讀旅遊與工商管理。大四時,她選修了環境管理課程,當老師講解如何處理可降解的垃圾及提到蚯蚓堆肥的方法時,麗亞竟對一堆堆蠕蟲着迷,興起利用堆肥方法創業的念頭。父親原希望女兒畢業後可脫離務農工作,另覓優差,想不到女兒卻一意孤行從事這種「髒兮兮」的工作。為了證明自己的想法與決心,麗亞參加了一項由Technoserve舉辦的全國創業比賽,結果贏了獎金,獲得家人的支持。

年方21歲的麗亞在2007年創立了Byoearth公司。她的使命是培育蚯蚓,製造有機堆肥,為弱勢群體帶來一項可持續發展的技術,協助農村脫貧;同時,又以保護和改善生態環境為目標。

當地的農業一向由男性主導,麗亞要在男性當家作主的保守農業社會闖出一條新路實在不容易。她努力地參與其他非牟利組織的工作,鞏固自己在技術轉移和堆肥方面的專業知識。為自我增值,她在2011年完成農村可持續發展碩士學位。開始時,麗亞在自家農場精簡地創業,手上只有一小箱紅蚯蚓和無比的熱誠。咖啡殼是咖啡豆的副產品,不需特別處理,便能自然分解。她利用咖啡殼作為餵養蚯蚓的飼料,每年繁殖出200噸的蚯蚓。

蚯蚓繁殖速度驚人,每90天便可繁殖雙倍的數量。在咖啡收成的淡季,麗亞培訓婦女成為「蚯蚓農夫」,教導她們以照顧嬰兒或寵物的心態來培育蚯蚓。這些土生土長的農村婦女熟悉當地社區,卻苦無受教育和就業的機會。現在,麗亞提供了一個創新的方法,讓她們自行創業,利用堆肥賺取收入,並把有機和尊重大自然的訊息傳揚開去。其後,麗亞把這技術推廣到其他農場和有機廢物生產設施,成立大型堆肥箱。

製造蚯蚓堆肥其實不難,只要收集廚餘,用來餵食蚯蚓,蚯蚓腸道裏的微生物便能消化分解廚餘,牠們的排泄物就成為營養豐富的有機肥料。這些並非創新的知識,從前生活在危地馬拉的馬雅人就是以此為種植肥料。但當麗亞向農民推廣時,卻發現這一代農民接觸的都是基因改造幼苗,只懂得使用化學農藥與肥料。她只好逐步從基本教育開始,重新培育農民認識自然環境。

Byoearth生產的有機肥料主要賣給非牟利組織,透過這些組織將有機肥擴展到難以到達的偏遠地區。成立翌年,麗亞把公司轉成社會企業,所有盈餘撥回公司,並致力提升婦女的能力和營商技巧。由尋找再生材料、產品生產到包裝,都交由貧困地區的婦女合作社包辦,為她們打開了額外的收入管道。

扶貧方法一舉數得

麗亞把在農村行之有效的方法推廣到城巿。

首都危地馬拉城的垃圾堆填區有2000戶家庭,每天在堆積如山的廢物中艱難度日。Byoearth推出「溉灌你的未來計劃」,落區教導婦女認識蠕蟲堆肥文化,鼓勵她們從垃圾中創業,既可為家庭賺取收入,又可改善環境。結果令人喜出望外,這些婦女受到啟發後,陸續從廢物中開發其他產品,例如利用棄置的塑膠做手袋等,逐步改善生計。

2011年,麗亞與另一有共同理念的墨西哥機構SiKanda合作,推出「蠕蟲改變生活」計劃,幫助住在墨西哥堆填區的弱勢社群改善生活。這些社區衛生設施落後,沒有垃圾處理系統。蚯蚓堆肥正好能幫助貧民處理垃圾,並使之轉化為收入來源。

到2011年Byoearth有了突破性的發展。該公司跟TechnoServe合作建造了三組肥料生產設備,所有權屬於農村的婦女,由她們負責運作;麗亞則以公司的名義採購這些有機堆肥,再賣給合作的非營利組織。參與合作社的婦女們一同學習,一同工作,帶動整個社區同步成長。麗亞希望能將這種自給自足的商業模式,推廣到其他中美洲及非洲國家。

從環境保護的觀點來看,使用當地的材料來製作堆肥,一方面可以減少垃圾量,另一方面又可以讓土壤變得更健康,同時也不需要消耗燃料從外地輸入肥料。此外,由於濫用農藥,土質變壞,農作物被污染,食物的安全頓成疑問;工業和家居廢物排放出的甲烷是造成地球暖化的元兇。蠕蟲堆肥既可有效地處理廢物,亦可改善弱勢社群的生活,還能保護環境,的確是一舉數得的方法。麗亞在2011年獲選成為Unreasonable Institute 的院士。

麗亞的故事說明了一件事:傳統智慧和簡單的方法,就是解決貧窮、食物安全、婦女賦權等問題的上好方法。