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最近有一批名牌手袋在拍賣會上以高價出售,競投的人趨之若騖,大大超出了拍賣行的預測。這令人不禁要問:手袋何價?除了身份象徵外,它們有何社會效益?有一位年輕設計師希望有一天能在巴黎、米蘭、東京、紐約的街道上,看見許多時尚的女性拿着「孟加拉製造」的手袋,自信地走在路上。

她就是日本品牌Motherhouse社長兼首席設計師山口繪理子。她深信只從產品的外觀價值來做消費選擇的時代已經過去了,今後將是追求了解產品背景與內涵的時代。這種良心消費模式由消費者帶動,可以從日常生活的衣、食、住、行中實現,有助建構更美好的社會。

山口繪理子出生於1981年,小學時被同學欺凌,數年無法上學。為免母親擔憂,她決定堅強振作,每天努力在學校逗留一小時、兩小時,最終可以留一整天。她從中學會了一步一步,慢慢地累積進展,成為她做人的核心價值。

到異國追夢的女孩

上中學後,她無心向學,幸好高中時迷上了柔道,靠不斷鍛鍊,朝目標前進,打進青少年奧運賽,同時拚命讀書,考上慶應大學綜合政策學系。

念大學時,山口開始關心發展中國家,促使她在大四那年到美國華府的國際援助機構美洲開發銀行實習。令她詫異的是,大批精英分子坐在舒適的辦公室鑽研政策,在電腦前把大筆援助金送出去,卻從未到過他們援助的國家。2004年,她上網搜尋「亞洲最窮國家」,熒幕上跳出「孟加拉」,她隨即毅然買機票飛往該國。映入眼簾的孟加拉生活情景嚇儍了山口,她第一次站在貧民窟中,令她感慨萬千:為什麼在如此發達的年代,還有這樣貧窮的地方呢?先進國家所資助的援助金又用到哪裏去了?山口決定到達卡的BRAC大學研究院攻讀,成為該校第一個外國研究生。

善用當地資源 創造優質品牌

在落後的回教國家唸研究院,對受傳統日式教育的山口來說,幾乎是天方夜譚。在兩年的學習中,她逐漸適應當地的生活方式,並欣賞該國許多珍貴而獨特的資源。她不停地思索,除了捐款之外,還能為這個貧窮的國家做些什麼。孟加拉政治紛亂,貪污強權無處不在,當地人即使有心求變,也感無能為力。

山口認為,商業是改變社會的最好方法,只有工作才能協助窮人自力更新。畢業後,她在當地一家日本公司找到差事,接觸到的歐美買家都到此採購極其廉價的貨品,其中包括裝咖啡豆用的麻袋。黃麻是孟加拉的特產,能百分之百被分解及回收,可以製成麻布袋。山口拿出所有積蓄,計劃利用天然黃麻與牛皮,培訓當地人製造精緻的手提包。

年僅24歲的山口在2006年成立Motherhouse。當時,大部分工廠從來沒有做過講究細節的高級產品。Motherhouse的使命就是要建立「來自發展中國家的品牌」,設計時尚的黃麻手提包,讓人們不再只是因為憐憫而捐助孟加拉,而是用購買來肯定孟加拉也能製造優質產品。

山口深信每個人都擁有無限的潛能,只要能提供最能發揮潛能的環境,配合當地資源,就是落後地區的人也可自力更生。

取之於斯 回饋於斯

山口創業時經歷不少挫折和困難。她曾遇上血腥衝突,導致工廠附近被封街一周,解禁後機器原料全被搬空,合夥人也捲款逃跑了,令她賠上全部積蓄。山口打算放棄返回日本,但當她看到歐美買家趕着離境的新聞時,不禁想起自己的理想是為幫助當地人尋找可能性,不是為買廉價貨品而來。終於,她擦乾眼淚又留下來。

山口原本想找日本設計師協助,但是設計師們一聽到在孟加拉工作,便立即拒絕,她只好自己學習設計,成為Motherhouse第一位設計師。她發現自己心中的「高品質」與當地所謂的「高品質」差天共地,因此花了大量心力在品質管理和員工訓練上。山口從改變工人的觀念開始做起,要求他們造出比之前品質更好、更講究的手提包。她堅持親自檢查,連每個細節也一絲不茍。她還跑到日本師傅的門下,從頭開始學習做手提袋的工藝。

Motherhouse的設計不斷創新,品質也格外精緻,在孟加拉開創了全新的商業模式。

另一個艱巨的挑戰則是價值觀的問題,一般人往往視發展中國家的產品為「廉價且劣質」。山口反其道而行,挑戰傳統觀念,走高檔的路線。對日本人來說,孟加拉是遙遠而陌生的國度,令山口初期推廣產品時四處碰壁。她不厭其煩地把Motherhouse的理念、生產流程、經驗等一一分享給其他人聽,讓顧客能感受她的夢想。

Motherhouse開業後第二年即開始賺錢,產量也從第一批的160個手提袋,發展到每月4500個。2007年,山口開了在日本第一家店舖;2008年,Motherhouse首次進駐百貨公司,同年,她在孟加拉也有了自己的小型工作室和兩名員工。現在,工廠的員工已經增加到30多人,銷售人員也達到80多人。日本國內已有12個銷售點,更在台灣開設了第一家海外分店。另外,山口還拓展「尼泊爾製造」的服飾。

Motherhouse是孟加拉當地員工福利做得最好的企業。該公司的薪資比市場高兩倍以上,還有完善的職業訓練及保險制度,成為孟加拉人推崇的企業之一。

屢獲青年大獎

山口在2008年獲選為世界經濟論壇全球青年領袖和獲《彭博商業周刊》選為亞洲最傑出年輕創業家;2009年被美國施瓦布基金會選為「日本最傑出年輕社會企業家」,2011年被日本最大財經雜誌《日經Business》選為「創造時代的百大人物」,備受國際囑目。