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互聯網的普及造就了一批科技創業家。他們馳騁於浩瀚的網絡世界,視野超越界限,想法打破常規。不少人把工作與改變社會的理念結合起來,利用自身的技能、商業觸角和網絡資源,創造更多價值和社會效益。

「美國在線」的(America Online,簡稱AOL)創辦人史蒂夫.凱斯(Steve Case)是美國首屈一指的網絡世代的創業家。在他的領導下,AOL令數以百萬計的美國人首次使用網絡連接;並在20年內由一間寂寂無聞的小公司成為全世界最大的網路服務商。從AOL退下來後,他沒有真正退休,反而利用精闢的創業思維,大力投資在創新企業上,支持年輕人投身創業。

創AOL締造網絡奇迹

凱斯在1958年出生在美國夏威夷一個富裕家庭,在家裏排行第三。他從小就表現出極強的商業天賦,小小年紀就喜歡挨家逐戶地推銷他能找到的東西,但在學校成績卻平平。

1980年大學畢業後,凱斯開始迷上了個人電腦,並在「控制視頻」公司出任市場行銷顧問的工作。當時大部分美國人還不知道電腦是何物。該公司因業績不佳在1985年倒閉,凱斯另起爐灶建立一家名為「量子」的電腦資訊公司,主要為使用者提供線上資訊服務,這就是AOL的前身。創業的工作非常艱辛,凱斯身兼數職,朝不保夕。當時,美國電腦公司如雨後春筍般發展,但大多注重技術研究與開發,對消費者反而不了解。凱斯卻非常重視顧客的需求,主動鞏固和用戶的聯繫。就這樣,量子公司終於能站穩住腳。

上世紀80年代末,他用免費的方式來吸引顧客,在各種雜誌中附帶註冊網頁的光碟,邀請顧客免費上網一個月,或直接把光盤郵寄給用戶試用。 到1991年,公司擁有13萬客戶,並改名為「美國在線」,一方面強調其所提供的線上服務,另一方面着眼於整個美國市場。1992年,只有120名雇員的AOL在紐約上市,籌集了6600萬美元,這筆資金在公司的迅速發展中起了重要作用。凱斯的點子層出不窮,他創立了網上聊天室和即時訊息等,令AOL成為社交媒體的始祖。他認為公司應為消費者提供方便快捷的網路服務,要成為一個大眾媒體,成為普通客戶日常生活的一部分。AOL又積極拓展網上廣告,並展開電子商務,獲得了極大成功。

大部分財富捐作慈善

在凱斯的領導下,不過短短的十幾年,AOL成為世界最大的網上服務公司,也是世界最著名的電子商務平台,標誌着美國「新經濟」的發展。

1997年,他與妻子共同創辦了「凱斯基金會」,利用科技去支持公民社會。他們投資的不僅是金錢,還有技能、網絡和開放平台,賦予推動社會變革的動力。夫婦倆在2010年參與股神畢菲德和蓋茨倡議的「捐贈誓言」,把大部分財富捐作慈善用途。2001年,AOL與時代華納合併,成為最大的媒體、娛樂和通訊巨人。兩年後凱斯辭去AOL時代華納董事長職務。

預示第二次網絡革命

凱斯目光如炬,他預示互聯網第二次革命已經開始。這次變革涉及範圍甚廣,包括改善教育方式、提供醫療保健、能源管理、整頓交通、改善政府服務及重塑製造業。凱斯希望憑藉巨額財富來幫助開發有關先進技術,造福社會。他在2005年以5億美元成立了命為「革命」(Revolution)的投資公司,主要投資創新型企業。

為減低環境污染和能源消耗問題,凱斯創辦了Flexcar,提出汽車分享概念,建議每年開車量很少的人,以租車代替買車。雖然Flexcar的營業額比起AOL是小巫見大巫,但卻是美國第一個推出汽車分享概念的公司,引發更多公司投入此行列。

「革命」的投資涉獵4個主要部分。其一是投資在高增長的消費公司上的「革命發展」(Revolution Growth),如Zipcar,Living Social,Sweetgreen連鎖沙律速食店等。後者提倡健康、環保及可持續發展的理念,從當地農場採集新鮮的菜蔬,讓顧客以較廉宜的價錢吃到健康味美的沙律,大受顧客歡迎。這項投資不但支援了當地的農業,也提供了健康的飲食選擇給消費者。線上教育正在掀起一股新的創業熱潮。「革命發展」也投資在線上教育產品公司如Echo360,該公司目前已經有超過100萬名的學生使用它的「混合式學習解決方案」,市場份額佔54%,每年的營業額達1500百萬美元。另一有效投資為健身應用公司RunKeeper,專門幫助健身愛好者利用智慧手機跟蹤、測量,並改善他們的健康狀況。該公司通過整合多項應用和服務,成功吸引了超過600萬用戶,成為健身界的Facebook。

近年來,世界各國人口老化,隨着基因序列科學研究及臨床診斷技術的進步,為腦科醫療產業開拓出龐大的商機。然而醫療研究往往耗時且隱含極大風險,除非有雄厚資金以及專業技術支持,醫學研究往往難以開花結果,遑論造福患者的療法。有見及此,凱斯的「革命健康」(Revolution Health)部門投資在各項健康醫療研究上,並募資成立腦部信託加速器基金(Brain Trust Accelerator),有效地連結資金與技術,加速腦部醫療服務問世,營業所得則捐贈公益團體。

其餘兩部分為支持初創科技公司的「革命創業」(Revolution Venture)和發展房地產及旅遊設施的「革命產業」(Revolution Places)。「革命」目前已經投資了30多家企業,讓凱斯成為了名乎其實的創業導師。他的確擁有無數的智慧傳遞給後人,還有從犯過的錯誤中學到的寶貴經驗。凱斯形容創業者為進攻者,擁有大膽創意,充滿好奇,願意冒險,他們努力顛覆現狀,為的是開創更美好的未來。他認為創業精神是壯大經濟的秘密武器,強大的社會需由強大的經濟支撐,而強大的經濟需要新創企業持續加入。簡言之,社會興衰取決於創新能力。故他致力把企業家精神灌輸給商界以外的行業。

凱斯在2011年被總統奧巴馬任命為「美國創業合作夥伴」組織(Startup America Partnership)的主席和國家創新與企業精神諮詢委員會聯席主席。CNBC讚揚凱斯為美國最偉大的創業家之一。