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你知道驅動無人駕駛飛機、海洋探索的設備,甚至是通過衞星連接夜視攝像機和Amazon自動送貨飛機的核心,只是一張信用卡大小的電腦嗎?它的價格比一般玩具還要便宜,被譽為「窮人的電腦」。

艾本頓(Eben Upton)生於英國北部,父親為英文教授,但卻是個電子迷,家裏滿是電子零件。10歲時,他擁有一台二手的BBC微型家用電腦,和當時的英國青少年一樣,熱愛程式開發。高中畢業後,他到IBM做了一年電腦程式員,才進入劍橋大學主修物理,畢業後留校攻讀電腦博士學位,並成立了兩家軟件公司。

艾本頓2004年出任劍橋大學電腦科的研究總監,他發現當時不僅申請入學的高中生人數從500人降到200人,學生寫程式的素質也不斷滑落。雖然資訊科技愈來愈發達,但很多人只能寫出簡單的HTML網頁。究其原因,是因為微型電腦逐漸被遊戲機和個人電腦取代,學生只會用文字處理器、試算表,沒有學習基礎電腦知識的機會。

科網股爆破後,程式編寫的熱潮也退卻。此外,電腦的價錢昂貴,讓家長難以負擔,孩子很難找到作為實驗用途的硬件。

旨在解決教育問題

為了解決問題,從2006年起,艾本頓花了4年時間,設計不同的電腦原型。晶片是電腦硬件的核心,他主力研究減低其成本的方法。

2008年,艾本頓離開大學,為晶片廠博通(Broadcom)工作。博通的顯示晶片相當符合他理想中所需要的電腦零件。他和5名好友自掏腰包,共投入25萬美元,成立了慈善機構樹莓派基金會(Raspberry Pi Foundation),投資製造讓學生能負擔得起的電腦。他們取這個別緻的名字,是為了向以蔬果命名的公司致敬,如蘋果電腦和開發BBC Micro的Acorn電腦;而Pi則來自程式語言Python。

基金會與博通緊密合作,把電路高度整合在一塊晶片上,令電路板上所需的額外零件不多,降低了成本。由於所有的功能都被整合在晶片上,成為中央處理器和圖形處理器,並負責驅動顯示周邊元件的功能。挑戰並不止於晶片,他們花了兩倍的時間,確保成品在核心處理元件外還有足夠功能的設計。

艾本頓希望樹莓派可以便宜到連小朋友用他們的零用錢就買得起,而電腦教室不用花費超過1000美元就能一人一機,達到改變學校電腦課程的教學方式。最終他們訂下25美元與35美元兩種不同款式。樹莓派的外形只是有如名片般大小的一塊版子,擁有基本電腦的功能,但價格只是最便宜電腦的十分之一的價錢。

樹莓派在2011年正式投產,原來的計劃是製造一萬台電腦,預計花幾個月賣出去。但市場的反應令人吃驚,訂單如潮水般湧來,第一年便賣出100萬台。到現在為止,共賣出500萬台。

開放平台 帶領創新

樹莓派不只是廉價的硬件,它還帶動開放源碼與社群參與。雖然基金會的主要對象是學童,但開始時,買家都是從事技術工作的成人,他們把樹莓派用來播放映片,或用來控制機器人。在便宜、高效能、省電的前提下,樹莓派成為把想法實驗出來的好材料,正好切中一群製造者的創新開發需求,他們佔了買家總數的三分之一。基金會也看到把實驗品轉化為產品的需要,便在2015年撥提150萬美元,協助用戶創業。

多個熱情、友善且創新的社群開始圍繞樹莓派成長,一場革新就自然地展開。2012年起,使用者自發組織樹莓派活動,每年有百多項活動在各地舉行。基金會非常了解社群的價值,持續關注社群,並且協助它們成長。

艾本頓希望使用者不用花錢更新硬體,反而是投入資源改進電腦的使用體驗。他坦言開放平台能創造出非常有價值的免費工程資源。他歡迎競爭,認為這樣能一起把改善社會的行動發揚光大。

要得到社群的認同,就要認真傾聽和回應他們的聲音,而分享愈多,收穫也愈多。許多公司開始時以低價吸引社群,當產品普及或公司強大時,就開始提高價格或不停淘汰產品,以獲取更高利潤。樹莓派則是目標與社群所需之間保持平衡的典範,所以在短短數年間,一躍成為紅透半邊天的創意開發平台。

這些創新不僅限於個人工程開發者,大企業如Google也投入資源,讓這個平台對使用者更加有用。Google 發表了名叫Coder的工具,能把任何樹莓派電腦轉換為一部網絡伺服器。

延續教育使命

樹莓派最大的好處是小孩子可以真正看到電腦內部的樣子,摸到每個元件,並且能分辨它們的功能。孩子們輕鬆接觸程式設計,在實踐中學會解決問題,將心中的想像化為真實。英國教育部認為這樣的裝置在兒童教育中將扮演相當重要的角色,是提供他們學習寫程式的一個好機會,希望可以協助扭轉英國程式技能下降的情況。

從2013年開始,英國的Google提供了百萬美元,讓基金會會供應1.5萬部電腦套件給英國和愛爾蘭的學生。套件包含單板電腦、電源供應器、SD 卡。Google在日本也有類似的計劃,發送超過5000部套件給東京的學生。這些活動顯示樹莓派在電腦教學上,已經成為了重要的工具。

北美是目前最大的市場,德國與英國其次。展望未來,艾本頓會投放資源到發展中國家,如印度、南美和非洲,讓這些國家的孩童能獲得平價的電腦,發揮電腦的作用。

樹莓派在2012年把開發和銷售分割出來,成立了樹莓派貿易公司,公司的利潤則捐贈給基金會,好讓基金會專注在教育、發放補助金和倡議上。在2014年基金會成立了樹莓派學院( Picademy),編寫電腦教學教材,為老師提供免費電腦培訓,並在學校開展多項教育計劃。

新穎的電腦產品造就了大批消費者,而樹莓派則鼓勵用戶利用電腦作為一個開放平台,製造他們的未來。如此崇高的社會目標令樹莓派被美國《時代周刊》評為2012年「十大科技產品」,在 2013年獲得INDEX設計大獎。

艾本頓則在2012年獲得英國皇家工程學院、美國麻省理工學院的創新獎; 在2014年獲選為「Fortune 500 英雄」。