公民參與 改變政府

美國有一群科技精英分子希望除了用投票權外,還用自己的專長來參與政府運作,冀令政府與時並進。

官民合作解決社會問題

柏珍妮(Jennifer Pahlka)在美國耶魯大學主修美國研究,與科技沾不上關係。她畢業後在三藩巿的非牟利機構工作了數年,再轉到一間展覽服務公司公作,一做8年,起初為網絡遊戲開發商籌辦展覽和雜誌,後來統籌「Web 2.0」和「Gov2.0」資訊科技展覽。在2009年,她身任「Web2.0」的聯席主席,看到政府仍採用落伍的科技,低效率的程序,與創新科技界的低成本、高效益的運作有雲泥之別。其中一位好友向珍妮介紹他參與「為美國而教」(Teach for America) 的經驗時,令她靈機一動,決定以類似模式呼籲科技夥伴改變政府。

同年,珍妮創辦「美國代碼基金會」(Code For America, 簡稱CFA),把僵化的政府官僚體系與靈活的網絡科技界串接起來。CFA的使命是號召公民參與,協助政府把公共服務變得簡易有效;並鼓勵市民積極參與社區運作。政府部門開發一個應用程式往往要花很長的時間,費用相對也高,而且程式寫出來還不一定符合市民的需求,費時失事。但若由專業人士用業界的效率寫程式提供給政府,既可解決問題,花費的時間與成本也相對減少了。

為此,CFA推出研究員計劃(Fellowship Program),每年邀請有經驗的程式設計和研究人員及設計師休假一年,在這期間派駐他們到不同的巿政府部門工作,專門研究政府資訊系統的實際問題,提出快捷方便的解決辦法,並開發應用程式,提高效率。此計劃在2011年1月正式開始運作,CFA首先和波士頓、西雅圖、華盛頓特區和費城四個城市合作,到現在已擴展到一百多個城市。雖然地方政府支付每人3.5萬美元的津貼費,但相比起這些科技達人在業界的薪津仍差了一大截,而且要克服的問題也十分複雜。然而,驅動這些研究員的是強烈的公民職責感和改變政府運作的理念,吸引愈來愈多人參加。在 2013年,CFA收到超過 550份研究員申請到 280 個地點工作。

生力軍改變公共服務

此計劃的成效從以下例子可見一斑。在波士頓,3位研究員僅花了兩個半月就寫了一個程式,方便當地家長尋找適合自己小孩就讀的公立學校。若按既定的行政程序,這樣的程式至少要花兩年才能完成,而且要花200萬美元的公帑。去年冬天,波士頓下了一場大雪,把消防栓都掩蓋了,當地政府對此束手無策。CFA的團隊針對這個難題而開發了一個有趣的應用程式,讓使用者去「認養」消防栓,即是說:如果消防栓被雪埋住了,你願意去把它挖出來,你就可以為該消防栓取個名字。這個程式簡單易用,上線後也如星火燎原般擴散開去。遠在夏威夷的一個政府資訊科技部門,立刻把同樣的程式應用在當地的海嘯警報器上面,讓當地人去認養和護理海嘯警報器,確保居民的安全。西雅圖政府也如法炮製,讓當地居民去清理堵塞的排水孔。現在有九個城市採用這個程式。

俄亥俄州的薩米特縣(Summit County, Ohio)有4.4萬畝的生態保育區,當中有將近五千公里的森林小徑,每年吸引800萬遊客到訪。但是這些區域的管轄權分散在縣政府、州政府、聯邦政府、私人與公家保育團體間,非常混亂。森林小徑的資訊也由不同的管轄區掌握,一般遊客查資訊要先瀏覽3至5個不同的政府網站。CFA的團隊將這些雜亂的資料進行整合,寫出一個方便遊客找尋行山徑的應用程式,並運用該程式將遊客和巡邏員連繫起來,當遊客需要協助時,就可快速找到附近的巡邏員。此設計大大推動了薩米特縣的觀光活動。

利用網絡參與政府運作

事實上,不少滯後的運作充斥在政府各個層面,令開銷增加,行政混亂,問題叢生。CFA的生力軍為巿政府在樽頸位打開了多個缺口。

珍妮在短短5年間打通政府的人脈關係,帶領CFA成為科技公民運動的領航機構。她獲麻省理工學院頒發2013-2014年度的林治獎(Lynch Award);華府還在今年借調珍妮到白宮,出任副首席科技官(政府創新)一職,為期一年。

21世紀的政府可以為人民服務,亦可以由人民來服務。珍妮大力鼓吹「開放政府」,指的不光是透明度,而是真正的官民合作,讓公民參與運作,共同分享決策權。珍妮認為政治只是表層,下面龐大的官僚體系才是核心所在。她呼籲新一代不要採取觀望或與政府對立的態度,而是積極地利用網絡科技參與政府的運作,重新建構政府的功能,讓政府可以像網絡般開放和具有生產力,編寫一個更善於分享資源的政府。

資訊科技可以實現一個更開放、透明和鼓勵公民參與的政府,但重點在於政府內、外的人的質素。 美國人看到國家的問題所在,反思如何改善自己的政府;而為政者亦敢於接受新一代和新事物,以民治為目標。我們更要加把勁,積極尋找把發聲者轉化為為貢獻者的途徑。

網絡大亨繼續創業革命

互聯網的普及造就了一批科技創業家。他們馳騁於浩瀚的網絡世界,視野超越界限,想法打破常規。不少人把工作與改變社會的理念結合起來,利用自身的技能、商業觸角和網絡資源,創造更多價值和社會效益。

「美國在線」的(America Online,簡稱AOL)創辦人史蒂夫.凱斯(Steve Case)是美國首屈一指的網絡世代的創業家。在他的領導下,AOL令數以百萬計的美國人首次使用網絡連接;並在20年內由一間寂寂無聞的小公司成為全世界最大的網路服務商。從AOL退下來後,他沒有真正退休,反而利用精闢的創業思維,大力投資在創新企業上,支持年輕人投身創業。

創AOL締造網絡奇迹

凱斯在1958年出生在美國夏威夷一個富裕家庭,在家裏排行第三。他從小就表現出極強的商業天賦,小小年紀就喜歡挨家逐戶地推銷他能找到的東西,但在學校成績卻平平。

1980年大學畢業後,凱斯開始迷上了個人電腦,並在「控制視頻」公司出任市場行銷顧問的工作。當時大部分美國人還不知道電腦是何物。該公司因業績不佳在1985年倒閉,凱斯另起爐灶建立一家名為「量子」的電腦資訊公司,主要為使用者提供線上資訊服務,這就是AOL的前身。創業的工作非常艱辛,凱斯身兼數職,朝不保夕。當時,美國電腦公司如雨後春筍般發展,但大多注重技術研究與開發,對消費者反而不了解。凱斯卻非常重視顧客的需求,主動鞏固和用戶的聯繫。就這樣,量子公司終於能站穩住腳。

上世紀80年代末,他用免費的方式來吸引顧客,在各種雜誌中附帶註冊網頁的光碟,邀請顧客免費上網一個月,或直接把光盤郵寄給用戶試用。 到1991年,公司擁有13萬客戶,並改名為「美國在線」,一方面強調其所提供的線上服務,另一方面着眼於整個美國市場。1992年,只有120名雇員的AOL在紐約上市,籌集了6600萬美元,這筆資金在公司的迅速發展中起了重要作用。凱斯的點子層出不窮,他創立了網上聊天室和即時訊息等,令AOL成為社交媒體的始祖。他認為公司應為消費者提供方便快捷的網路服務,要成為一個大眾媒體,成為普通客戶日常生活的一部分。AOL又積極拓展網上廣告,並展開電子商務,獲得了極大成功。

大部分財富捐作慈善

在凱斯的領導下,不過短短的十幾年,AOL成為世界最大的網上服務公司,也是世界最著名的電子商務平台,標誌着美國「新經濟」的發展。

1997年,他與妻子共同創辦了「凱斯基金會」,利用科技去支持公民社會。他們投資的不僅是金錢,還有技能、網絡和開放平台,賦予推動社會變革的動力。夫婦倆在2010年參與股神畢菲德和蓋茨倡議的「捐贈誓言」,把大部分財富捐作慈善用途。2001年,AOL與時代華納合併,成為最大的媒體、娛樂和通訊巨人。兩年後凱斯辭去AOL時代華納董事長職務。

預示第二次網絡革命

凱斯目光如炬,他預示互聯網第二次革命已經開始。這次變革涉及範圍甚廣,包括改善教育方式、提供醫療保健、能源管理、整頓交通、改善政府服務及重塑製造業。凱斯希望憑藉巨額財富來幫助開發有關先進技術,造福社會。他在2005年以5億美元成立了命為「革命」(Revolution)的投資公司,主要投資創新型企業。

為減低環境污染和能源消耗問題,凱斯創辦了Flexcar,提出汽車分享概念,建議每年開車量很少的人,以租車代替買車。雖然Flexcar的營業額比起AOL是小巫見大巫,但卻是美國第一個推出汽車分享概念的公司,引發更多公司投入此行列。

「革命」的投資涉獵4個主要部分。其一是投資在高增長的消費公司上的「革命發展」(Revolution Growth),如Zipcar,Living Social,Sweetgreen連鎖沙律速食店等。後者提倡健康、環保及可持續發展的理念,從當地農場採集新鮮的菜蔬,讓顧客以較廉宜的價錢吃到健康味美的沙律,大受顧客歡迎。這項投資不但支援了當地的農業,也提供了健康的飲食選擇給消費者。線上教育正在掀起一股新的創業熱潮。「革命發展」也投資在線上教育產品公司如Echo360,該公司目前已經有超過100萬名的學生使用它的「混合式學習解決方案」,市場份額佔54%,每年的營業額達1500百萬美元。另一有效投資為健身應用公司RunKeeper,專門幫助健身愛好者利用智慧手機跟蹤、測量,並改善他們的健康狀況。該公司通過整合多項應用和服務,成功吸引了超過600萬用戶,成為健身界的Facebook。

近年來,世界各國人口老化,隨着基因序列科學研究及臨床診斷技術的進步,為腦科醫療產業開拓出龐大的商機。然而醫療研究往往耗時且隱含極大風險,除非有雄厚資金以及專業技術支持,醫學研究往往難以開花結果,遑論造福患者的療法。有見及此,凱斯的「革命健康」(Revolution Health)部門投資在各項健康醫療研究上,並募資成立腦部信託加速器基金(Brain Trust Accelerator),有效地連結資金與技術,加速腦部醫療服務問世,營業所得則捐贈公益團體。

其餘兩部分為支持初創科技公司的「革命創業」(Revolution Venture)和發展房地產及旅遊設施的「革命產業」(Revolution Places)。「革命」目前已經投資了30多家企業,讓凱斯成為了名乎其實的創業導師。他的確擁有無數的智慧傳遞給後人,還有從犯過的錯誤中學到的寶貴經驗。凱斯形容創業者為進攻者,擁有大膽創意,充滿好奇,願意冒險,他們努力顛覆現狀,為的是開創更美好的未來。他認為創業精神是壯大經濟的秘密武器,強大的社會需由強大的經濟支撐,而強大的經濟需要新創企業持續加入。簡言之,社會興衰取決於創新能力。故他致力把企業家精神灌輸給商界以外的行業。

凱斯在2011年被總統奧巴馬任命為「美國創業合作夥伴」組織(Startup America Partnership)的主席和國家創新與企業精神諮詢委員會聯席主席。CNBC讚揚凱斯為美國最偉大的創業家之一。

廉價電腦帶來變革

你知道驅動無人駕駛飛機、海洋探索的設備,甚至是通過衞星連接夜視攝像機和Amazon自動送貨飛機的核心,只是一張信用卡大小的電腦嗎?它的價格比一般玩具還要便宜,被譽為「窮人的電腦」。

艾本頓(Eben Upton)生於英國北部,父親為英文教授,但卻是個電子迷,家裏滿是電子零件。10歲時,他擁有一台二手的BBC微型家用電腦,和當時的英國青少年一樣,熱愛程式開發。高中畢業後,他到IBM做了一年電腦程式員,才進入劍橋大學主修物理,畢業後留校攻讀電腦博士學位,並成立了兩家軟件公司。

艾本頓2004年出任劍橋大學電腦科的研究總監,他發現當時不僅申請入學的高中生人數從500人降到200人,學生寫程式的素質也不斷滑落。雖然資訊科技愈來愈發達,但很多人只能寫出簡單的HTML網頁。究其原因,是因為微型電腦逐漸被遊戲機和個人電腦取代,學生只會用文字處理器、試算表,沒有學習基礎電腦知識的機會。

科網股爆破後,程式編寫的熱潮也退卻。此外,電腦的價錢昂貴,讓家長難以負擔,孩子很難找到作為實驗用途的硬件。

旨在解決教育問題

為了解決問題,從2006年起,艾本頓花了4年時間,設計不同的電腦原型。晶片是電腦硬件的核心,他主力研究減低其成本的方法。

2008年,艾本頓離開大學,為晶片廠博通(Broadcom)工作。博通的顯示晶片相當符合他理想中所需要的電腦零件。他和5名好友自掏腰包,共投入25萬美元,成立了慈善機構樹莓派基金會(Raspberry Pi Foundation),投資製造讓學生能負擔得起的電腦。他們取這個別緻的名字,是為了向以蔬果命名的公司致敬,如蘋果電腦和開發BBC Micro的Acorn電腦;而Pi則來自程式語言Python。

基金會與博通緊密合作,把電路高度整合在一塊晶片上,令電路板上所需的額外零件不多,降低了成本。由於所有的功能都被整合在晶片上,成為中央處理器和圖形處理器,並負責驅動顯示周邊元件的功能。挑戰並不止於晶片,他們花了兩倍的時間,確保成品在核心處理元件外還有足夠功能的設計。

艾本頓希望樹莓派可以便宜到連小朋友用他們的零用錢就買得起,而電腦教室不用花費超過1000美元就能一人一機,達到改變學校電腦課程的教學方式。最終他們訂下25美元與35美元兩種不同款式。樹莓派的外形只是有如名片般大小的一塊版子,擁有基本電腦的功能,但價格只是最便宜電腦的十分之一的價錢。

樹莓派在2011年正式投產,原來的計劃是製造一萬台電腦,預計花幾個月賣出去。但市場的反應令人吃驚,訂單如潮水般湧來,第一年便賣出100萬台。到現在為止,共賣出500萬台。

開放平台 帶領創新

樹莓派不只是廉價的硬件,它還帶動開放源碼與社群參與。雖然基金會的主要對象是學童,但開始時,買家都是從事技術工作的成人,他們把樹莓派用來播放映片,或用來控制機器人。在便宜、高效能、省電的前提下,樹莓派成為把想法實驗出來的好材料,正好切中一群製造者的創新開發需求,他們佔了買家總數的三分之一。基金會也看到把實驗品轉化為產品的需要,便在2015年撥提150萬美元,協助用戶創業。

多個熱情、友善且創新的社群開始圍繞樹莓派成長,一場革新就自然地展開。2012年起,使用者自發組織樹莓派活動,每年有百多項活動在各地舉行。基金會非常了解社群的價值,持續關注社群,並且協助它們成長。

艾本頓希望使用者不用花錢更新硬體,反而是投入資源改進電腦的使用體驗。他坦言開放平台能創造出非常有價值的免費工程資源。他歡迎競爭,認為這樣能一起把改善社會的行動發揚光大。

要得到社群的認同,就要認真傾聽和回應他們的聲音,而分享愈多,收穫也愈多。許多公司開始時以低價吸引社群,當產品普及或公司強大時,就開始提高價格或不停淘汰產品,以獲取更高利潤。樹莓派則是目標與社群所需之間保持平衡的典範,所以在短短數年間,一躍成為紅透半邊天的創意開發平台。

這些創新不僅限於個人工程開發者,大企業如Google也投入資源,讓這個平台對使用者更加有用。Google 發表了名叫Coder的工具,能把任何樹莓派電腦轉換為一部網絡伺服器。

延續教育使命

樹莓派最大的好處是小孩子可以真正看到電腦內部的樣子,摸到每個元件,並且能分辨它們的功能。孩子們輕鬆接觸程式設計,在實踐中學會解決問題,將心中的想像化為真實。英國教育部認為這樣的裝置在兒童教育中將扮演相當重要的角色,是提供他們學習寫程式的一個好機會,希望可以協助扭轉英國程式技能下降的情況。

從2013年開始,英國的Google提供了百萬美元,讓基金會會供應1.5萬部電腦套件給英國和愛爾蘭的學生。套件包含單板電腦、電源供應器、SD 卡。Google在日本也有類似的計劃,發送超過5000部套件給東京的學生。這些活動顯示樹莓派在電腦教學上,已經成為了重要的工具。

北美是目前最大的市場,德國與英國其次。展望未來,艾本頓會投放資源到發展中國家,如印度、南美和非洲,讓這些國家的孩童能獲得平價的電腦,發揮電腦的作用。

樹莓派在2012年把開發和銷售分割出來,成立了樹莓派貿易公司,公司的利潤則捐贈給基金會,好讓基金會專注在教育、發放補助金和倡議上。在2014年基金會成立了樹莓派學院( Picademy),編寫電腦教學教材,為老師提供免費電腦培訓,並在學校開展多項教育計劃。

新穎的電腦產品造就了大批消費者,而樹莓派則鼓勵用戶利用電腦作為一個開放平台,製造他們的未來。如此崇高的社會目標令樹莓派被美國《時代周刊》評為2012年「十大科技產品」,在 2013年獲得INDEX設計大獎。

艾本頓則在2012年獲得英國皇家工程學院、美國麻省理工學院的創新獎; 在2014年獲選為「Fortune 500 英雄」。

專利技術成就能源新時代

全球暖化惡果漸顯,世界對可再生能源的研究與開發愈趨重視。太陽能發電是最具潛力的再生能源,但成本高昂及能源轉換率偏低等問題尚待解決。位於瑞典的太陽能技術公司Solarus則創立了混合太陽能系統,結合兩種傳統太陽能板的優缺點,讓可轉換的能量比以往上升三倍。

創新科技 貢獻社會

太陽能發電分為光熱發電和光伏發電,前者須先將太陽能轉化為熱能,應用領域較多元,熱能亦可以儲存;後者則透過電池直接將陽光轉化為電能,成本及技術難度較低,佔地面積也較小,但不具備儲能的能力。

另一方面,吸收的陽光愈多,太陽能板的轉化率反而會下降。每上升10℃,其效率則相應下降百分之五。

針對以上狀況,Solarus決意集兩者之長,讓太陽能發電進一步普及。Solarus成立於2006年,本來是屹立百年的歐洲能源公司Vattenfall旗下的研究部門,現任營運總監Jacko D’Agnolo帶領旗下團隊用豐富經驗,致力改良核心技術,期望通過可靠和可持續的能源供應解決能源短缺問題,同時達到改善個人及社區經濟,並盡量減少對環境影響。

專利設計 三倍能量

另外,機構緊貼聯合國及國際能源署所推行的可再生能源計劃及所制定的目標,企業亦通過接納當地的勞動力,為當地創造就業機會,從而為解決環境問題創造誘因。不斷的創新使Solarus不但擁有自己的專利設計,更獲埃森哲創新獎(THE ACCENTURE INNOVATION AWARDS ),同時是一間共益企業(B Corp),於環境評核方面更是獲得高分。

Solarus企業設計出其獨一無二的混合式太陽能板PowerCollectorTM,不單集光熱及光伏發電於一身,更利用水為太陽能光伏電池降溫,得以延長電池的壽命,並讓其性能提高四成。設計中包含能全方位接收陽光的曲面鏡,成功在最大程度上儲存更多的電量,解決冬天日照不足的問題。結合兩大核心科技,產品所產生的能量為傳統太陽能板的三倍。

嶄新理念 締造三贏

Solarus為客戶提供一站式服務,首先企業會進行實地考察、能源供需及財政狀況分析,然後提供設計、融資、安裝及運行方面的諮詢,務求為每個客戶打造全面的能源解決方案。同時,企業包辦相關基礎設施及能源系統的建立,以免除客戶的前期投入。然後,雙方會簽訂延期支付貸款及購買電力協議:買方按合約逐漸由向賣方訂購能源,過渡至回購能源生產設備。藉其獨有的監測系統讓企業於租賃期結束後,仍能按所定的年度合同,繼續為設備進行監察及管理。此運作模式下,太陽能發電的吸引力大幅提高,而企業亦得以在兼顧利潤的同時,推動可再生能源發展。

作為全球唯一能量產以上核心技術的企業,Solarus擁有無可比擬的優勢,成為其推動環保的最大助力。至今,產品主要應用於酒店業及飲食業,相關投資項目遍及荷蘭、肯尼亞、馬爾代夫及瑞典等地。為了加強可再生能源的推廣,團隊積極在全球尋求合作夥伴,將其科技帶到世界每個角落。另一方面,企業致力開拓市場,發展住宅項目,讓再生能源融入市民生活,並進一步普及化。

創新遠程醫療 為窮人遙距治病

印度公共醫療系統落後,國家醫療預算只佔國民生產總值4%,因此大部分醫療開支需由個人承擔,而鄉村地區的醫療設施更落後不堪。據2015年世界衞生組織數據,印度平均壽命僅68.3歲,於世界排名只得125位。

有見及此,出生於印度的雪萊.薩生拿(Shelley Saxena)認為,如果要以低成本改變醫療問題,預防保健顯得非常重要,如果印度人能夠定時檢查身體,即可以避免很多疾病。他希望透過結合醫療和科技,提高人們對預防保健的認知,逐步改善印度人的健康。

團體保險形式營運

雪萊於大學時主修工程,後來到康奈爾大學念工商管理碩士,畢業後擔任IBM的產品經理。雪萊的媽媽住在印度的二線城市勒克瑙(Lucknow),有一次她患了丙型肝炎,卻因為誤診而得到錯誤治療,臨近死亡邊緣。這讓雪萊驚覺,假若二線城市也會發生誤診情況,鄉村的情況想必更加嚴重。2011年,他毅然在美國以46000美元創立Sevamob,決心修補這個發展中國家的嚴重醫療缺口,為金字塔最底層的人提供醫療服務。

Sevamob是全球第一間結合人工智能、大數據和遠程醫療(Telehealth)來提供「最後一哩」的醫療服務,讓病人能在一站式的綜合平台上有更多更全面的選擇。平台分為三部分,第一是供前線護理人員在線下為病人輸入資料的流動程式,資料會在上線時更新資料庫。第二部分是病人與醫生聯繫的B2C流動程式,病人能透過程式預約醫生並進行視像諮詢會議,醫生也能看到病人的電子病歷。第三部分是24小時的網上平台,病人能夠隨時查詢所需的服務、數據、病歷報表等資料。

機構以團體保險形式營運,為受保的團體會員提供流動診所和遠程醫療的市集平台。團體客戶包括鄉村學校、宗教團體、私人公司、非牟利機構、政府、大機構的企業社會責任(CSR)部門,受保的會員一般是低收入或邊緣人士,他們只需付很低的月費,Sevamob的流動診所便會提供基本的醫療護理和藥物。機構提供24小時求助熱線、病人可聯絡醫療網絡的醫院、醫生、診所、病理學家等。

人工智能技術降成本

Sevamob的前線員工會帶着平板電腦和軟件,在三四線城鎮和鄉村為會員登記個人資料和電子醫療記錄,然後進行首次檢查,亦為會員進行基本的護理服務,及現場派發基本藥物如退燒止痛藥、驅蟲藥、營養補充品等。如果藥物需要醫生處方,前線人員會開一張票,即時送至後勤醫生,醫生會就病人情況開處方,或約見病人機構,亦發展了市場上獨有的皮膚病測試技術,在沒有醫生的諮詢下也能準確診斷11種皮膚病。

另一項是低成本的驗血技術,能即時分析紅血球、白血球和血小板的數量。前線人員也能做一些簡單測試,馬上得知病人缺乏哪種營養,然後制定營養餐單和運動建議。機構利用數據分析追蹤病人的健康指標,跟病人建立長遠的關係。

在創辦公司之前,雪萊做了詳盡的市場調查,發現80%的人都願意付便宜的月費換取服務。他把基本月費設為1.4美元,包括基本上門護理檢查和意外保險,而只要多付0.7美元,就能享用高達440美元的住院優惠, 而無需現金預繳。病人可透過視頻諮詢醫護人員,免卻病人長途跋涉到醫院診症的成本。對醫生來說,他們能透過平台獲得更多收入,而且由於平台能收集和整理病人的資料,醫生能利用更詳盡的數據來診症。

每月保費只需1.4美元

Sevamob以輻射式系統( hub-and-spoke model)提供醫療服務,達致成本效益,成本比同類型公司低一半,而且平台具有擴展的潛力。機構主要的收入是保費,以及出售軟件的牌照費。機構以特許經營的模式,透過地區經銷商,把營運模式複製至偏遠地區。Sevamob於2017至2018年的財政年度收入為62萬美元,在創辦的幾年間也吸引了不少社會投資者的注資。今天,Sevamob每個月提供2萬宗病人諮詢服務,超過 500間第三機構共用這個平台,服務已擴至非洲,證明了遠程醫療解決全球醫療問題的巨大潛力。

農民為本的非洲創新FinTech

據聯合國統計, 全球高達7億人每天收入少於2美元,大部分均為非洲人。在非洲,七成人口以務農為生,可是這群小農缺乏高質素種子和肥料,亦只靠貧乏的農業知識去耕作,因此他們每年的農穫只夠餬口。

改變儲蓄習慣

MyAgro團隊致力打破此惡性循環,為小農們的生活帶來曙光。MyAgro以科技建立創新金融儲蓄系統,教育小農以預繳的方式積穀防饑,為下一農季的種子和肥料作儲備。團隊除了為小農打好優質的務農基礎,更教授他們耕作技巧,為小農帶來全面協助。

MyAgro的創辦人Anushka Ratnayake 10年前在國際知名的社會貸款機構Kiva工作,過程讓她了解到財務管理對農民的重要性。後來她加入另一個基金會,協助肯尼亞農民發展一個金融還款制度。Anushka做事親力親為,她希望透徹了解小農的需要,因此經常與團隊面見不同非洲國家的小農們,也會刻意留意他們的消費模式和習慣。

先還未來錢

她發現非洲的小農每年有現金周轉的需要。每逢收成期,小農們都能有一定的盈餘;可是在下一個農季開始前,他們卻沒有足夠的現金去添置種子和肥料。當地政府資源同樣貧乏,難以提供農業津貼;而銀行業系統也不健全,住在鄉郊的小農往往需要步行一天才能到銀行申請借貸。近年不少機構會提供微型貸款,然而因環境所限,Anushka指出只有7%的非洲小農能接觸到傳統的銀行或微型貸款服務。

「我能為明年的貸款先還錢嗎?」小農某天的一句話啟發了Anushka。她在訪談中發現小農希望向她借筆資金購買來年的種子和肥料,但小農卻會在今天先把錢「還給」她。雖然小農不會說「信貸」或「預繳」這些財務術語,但她理解到小農需要的不只是貸款,而是一種能讓他們自立的儲蓄服務。

「如何可以建立便捷的儲蓄系統去累積小農資產,以應付明年的農務需要?」Anushka巧妙的乘着當地手機普及化的熱潮,以電話卡作參考,發明一張MyAgro儲蓄刮刮卡,並透過非洲當地小商戶向小農發售。當小農有收入時,便可在附近商戶購買一張指定金額的儲蓄刮刮卡。金額數目多元化,最少可低至1美元。小農使用MyAgro儲蓄刮刮卡時,只需把刮出的編碼通過短信發送給MyAgro,即完成付款手續。此舉等同提前為種子和肥料預繳訂金,在播種前,MyAgro便把優質種子和肥料送到小農手上,MyAgro還貼心的提供相應的種植培訓予小農們,為他們的農季帶來美好開始。

貼心服務 快速增長

2012年起,MyAgro在馬里和塞內加爾提供實驗性項目,起初只有200多名農民加入;在過去一年,MyAgro的小農用家數目增加至3萬多人,並為他們帶來高達六成的年收入增長。更重要是MyAgro打破了傳統現金流系統,以科技建立以小農為本的創新金融體系,改善小農生計。Anushka表示有近七成的用家為女性,她自豪地帶動當地弱勢女性社群參與農業培訓,也樂見女性的財務意識有所提升。

現時MyAgro團隊超過300人,在非洲多個國家去實踐此創新服務。在今年MyAgro更勇奪「 斯科爾社會企業家大獎」(Skoll Award for Social Entrepreneurship),並將把過千萬港幣獎金用於打開更多非洲農業國家市場。Anushka期望2025年, MyAgro能服務過百萬人用家,使農民收入倍數增長。憑藉着高品質的農產品配送和針對性的培訓服務,一天小農們能達至真正的自由。