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社創群英:即用即付系統 助貧農享太陽能

當我們對於電力、水、網路唾手可得之時,全球有近12億人居住於「離網」(Off-the-grid)地區,即脫離水電供應系統的農村地方。太陽能系統這種清潔能源原是好幫手,但起始成本高,每日只靠數元過活的農民無法負擔,只能購買火水等燃料,既不安全且價格高昂。機械工程碩士雷斯麗.馬蓮科立(Lesley Marincola)為這些離網農民設計了一套「即用即付系統」(Pay-As-You-Go),與售賣太陽能設備的分銷商,讓農民把預付成本攤分,最終讓他們能夠負擔清潔能源。

減少用火水燃料降污染

雷斯麗.馬蓮科立是美國史丹福大學產品設計本科畢業,其後於史丹福繼續修讀機械工程碩士,她曾說在工程課上,幾乎八成同學是男性,但她更想不到日後在投資場合中,更幾乎不見女性蹤影。背着女性工程師的標籤,雷斯麗於許多大公司都嶄露頭角,包括亞馬遜Kindle公司,直至她遇上一名肯尼亞女人露絲(Rose)。

露絲是一名非常聰明的肯尼亞女人,她住在一個「離網」(Off-the-grid)、即脫離水電供應系統的農村,白天工作,夜晚則在村落附近兜售太陽能電燈。根據統計,全球有12億人處於與外界斷絕聯繫的狀態,部分村民偶然會因非牟利組織或慈善機構的捐贈而擁有發電設備,因此,許多住戶仍然使用火水(Kerosene)作燃料,但火水既危險又會釋放有毒氣體,價錢並不便宜,一般家庭往往會用上近兩成的收入只為了買燃料照明。

太陽能是清潔能源,理應可協助這些脫離水電供應系統的住戶提供穩定電力,安全而又減低成本,但露絲每月只能售出幾盞太陽能電燈,銷量不佳這問題亦令雷斯麗相當困擾,但她及後發現,許多農民一天收入只得一兩美元,而安裝太陽能系統往往所費不菲,貧困的農民沒有足夠資金,亦沒有儲蓄習慣,讓他們一次性購買太陽能等清潔能源系統,他們同樣沒有銀行戶口,無法借貸。要維持家中照明或其他能源使用,只能在每月收入中花費一部分用作燃料費,最後導致貧窮惡性循環。

雷斯麗在想,她如何可以完全改革這個電力行業,去讓這些貧困、與世隔絕的農民得到他們所需的清潔能源?雷斯麗想出了一個雙贏方法。她於2012年成立Angaza,研發一套電子系統平台,並與太陽能燈製造商及分銷商合作,為其改裝他們的產品,將這些清潔能源產品結合一套「即用即付系統」(Pay-As-You-Go)。

這套即用即付系統對於分銷商來說,透過允許這些貧困農民通過負擔得起的分期付款,為離網太陽能系統支付費用,從而增加消費者的能源使用。根據全球離網照明協會(Global Off-Grid Lighting Association)統計,「與世隔絕」地區的電力能源市場每年可高達500億美元,對於分銷商來說這是一個未被打開的市場。而分銷商同樣亦可以透過Angaza的平台有系統地收集用戶訊息,除了讓他們可以遠程診斷和解決問題,防止產品故障,更不需要安排技術人員前往農村家庭而產生昂貴費用,亦可以讓他們得到更多訊息,藉此擴張業務。

而對於用戶來說更是相當方便,他們只須支付大約1美元至5美元的小額首付,通過Angaza在當地的分銷商購買太陽能燈,同時獲得充電接口和太陽能電池板;就像手機話費一樣,太陽能燈的照明時間與用戶支付的費用成正比,一旦賬戶餘額用完則透過電話繳納新的費用,如果未有繳交新費用,太陽能系統將停止提供電力;另外,用戶需要在12個月內支付購買太陽能燈的剩餘費用,大約每月1至2美元。他們不再需要擔心火水不安全、釋放有毒氣體,省下來的燃料開支可以供養孩子上學。

遠程診斷防範產品故障

Angaza的系統不但可以用於太陽能電燈,同樣與太陽能水泵、爐灶等合作,給貧窮人口帶來清潔能源,改變其使用煤油的習慣,減低污染環境和對健康的危害,同時為肯尼亞、坦桑尼亞、烏干達、馬拉維、贊比亞、南非、印度和巴基斯坦等地區的新能源設備分銷商帶來了龐大商機。

「透過讓這些離網人民用逐小分成付款的方法,讓他們最終能夠負擔這些產品,而分銷商亦透過監察數據及監察客戶付款而得益。」Angaza的客戶成功經理彼得.蘇奧(Peter Thuo)表示,在過去兩年,有二百萬人由火水等燃料轉用太陽能等清潔能源,亦期望於未來五年可以讓太陽能系統連接至一億的離網人口。

雷斯麗於2012年成為福布斯「30位30歲以下領袖」之一(30 under 30),Angaza亦於2018年獲得斯科爾社會企業家獎項。目前Angaza已惠及超過50萬戶人家,為他們節省超過5000萬美元,雷斯麗說:「這是為了讓任何人都有接觸世界的途徑,不論你生於何處或處於何方。」

作者為仁人學社助理創新顧問

leticia.wong@education-for-good.com

 

社創群英:從銀轉金 安老創新拓商機

人口老化是二十一世紀最重要的社會變遷,聯合國預計從2015年至2030年,60歲以上人口將由9億大增56%至14億,到2050年更攀至21億。由於醫療科技及生活質素提高,全球已邁入前所未有的長壽時代,今天誕生的嬰兒很大機會可活到上百歲;香港去年也超越日本成為世上最長壽之都。到底龐大的中老年人士對人生下半場有何想法?有哪些新需求?市場又該研發什麼產品或服務作應對?

瞄準嬰兒潮長者市場

傳統想法認為,長者退休後沒工作,且體衰力弱,將變成社會重擔。事實上,前述「銀髮」概念已不合時宜。步向晚年的「戰後嬰兒潮」一代(1946年至1964年出生者)常被稱為「黃金一族」,跟舊世代的「銀髮族」截然不同,前者的經濟狀況相對富裕穩定、教育程度較高及思想更開放,同時對生命的意義、日常用品及質素的要求偏高,這種思想及行為上的特徵,形成了一個全新市場。

以美國為例,人口逾1億的50歲或以上長者掌握了超過3萬億美元(逾23萬億港元)的可支配收入,單計服裝、個人護理、教育與娛樂等的年開支高達2500億美元,因此,許多跨國企業開始為龐大的長者群度身訂造不同的商品與服務。

人口結構變化對經濟帶來急劇影響,扭轉了就業市場,締造新的需求,這些改變牽涉社會每個層面、界別和年齡層,單靠政府和社福界是應付不了的。由長者支撐的黃金商機將成為解決人口老化挑戰的重要一環。

商界有豐富資源,能因應市場需求推出適時的用品和服務,產業如何在這浪潮下轉型,同時達致永續經營,當中需要不一樣的思維模式。

牛津經濟研究院的報告顯示,九成高齡受訪者希望能在家頤養天年,各國政府亦積極推動居家養老,所以「生活產業」將是長者市場未來發展一大重點,其中除日常衣食住行等必需品外,也包括提高生活品質的教育、娛樂消閒、旅遊等方面,更會直接帶動周邊產業的發展。

引進海外發明擴業務

本港企業「文化村」成立於2001年,除經營安老院外,第二代接班人積極推動安老創新,引進多款新產品及配套設施,希望提升長者生活質素。公司近年從日本引進吞嚥輔助食品「食倍樂」軟餐,原理是利用酵素把攪碎的固體食物轉化為柔軟順滑的啫喱狀食品,適用於叉燒飯、煎釀三寶、白切雞、紅豆冰等各式食物,賣相亦較傳統「糊仔」吸引,以提高吞嚥困難長者的膳食質素。

該公司又進口了日本電動輪椅代步車「Whill」,它可突破地形限制,在泥地、碎石地及斜坡上行駛,並配有能原地360度旋轉的全向輪,只需3個步驟便可分拆輪椅,方便搬運,該產品有助增加中老年人士的活動能力,配合醫學界證實,愈能獨立自主的長者便愈健康。公司現正積極拓展內地、東南亞及海外巿場。

新理念帶來改變動力

這種轉型並不容易,因市場調查、研發、測試、銷售、品牌建立過程均需大量資金和專業知識,還要取得董事局或投資者支持,但願意冒險的先行企業,日後獲得的經濟和社會回報也會更多。

創新是社會應對高齡海嘯的重要契機,也是建立新市場生態環境的最大動力。本港的安老創新近數年亦開始湧現,如社企「好好生活」在缺乏人脈、背景及資金下成立,憑藉創辦人的理念和市場觸覺,從各地搜羅以往從未引入香港的優質產品,冀助長者解決生活中所遇困難,提倡活齡生活模式。5年下來,除進口海外的新穎用品外,現更已升級至設計自家品牌的長者家具。其中一個特別商品為「電動自立椅」,只須按一下按鈕,座位便可自由升起或降低,讓大腿乏力、膝蓋關節痛的長者可獨自起坐,減少照顧者身心壓力。

推動生死教育和環保殯葬的社企「毋忘愛」,則以人性化與環保為定位來籌劃喪禮,把生死教育的理念,通過最具體的殯儀服務來實踐。公司的綠色殯喪概念體現在白事的每個細節內:選用可循環再用的吉儀、布置改以時令盆栽或絹花取代一次即棄的鮮花、再造紙製成的紙紮品、環保紙棺,以及可生物降解的骨灰盅等。

內地互聯網+居家護養

預計到2050年,中國長者數目將多達4.87億,佔總人口的34.9%,即每3個人中就有1個是超過60歲的。雖然內地的長者產業仍處於初期發展階段,但隨着國家推出一系列扶持政策,引發民營企業積極探索新穎的安老產品和服務模式。

長者食品需求及送餐服務是一大重點。阿里巴巴旗下的「餓了麼」基於原有的配餐送餐服務,為長者提供更全面的居家養老上門服務,利用平台的資源去解決養老服務中的實際難題。「餓了麼」的數據顯示,在日常送餐過程中,外賣員還提供關愛溝通、更換燈泡和送藥等服務,逗留時間是日常送餐的12.7倍(約為6分鐘左右)。平台還成立了「健康加油站」項目,用戶除可點擊長者配餐外,還能獲得居家照護、住院陪護、關節和偏癱康復等多項上門服務。

廣州也開放政府的老人飯堂供企業或社會組織運營,鼓勵和支援社會力量成為提供助餐配餐服務的主體。此外,在保健食品、特殊營養流質食品、便當服務等範疇仍有很大的發展空間。

服務老年化社會,應平衡市場效益和社會效益。由於大量高齡人口的需求與挑戰是前所未有,故缺乏經驗,政府與企業尚處於學習和試驗新模式的階段。

商界觀望 須政策助推

香港的長者產業同時在起步階段,大部分企業仍抱持觀望。要令商界有動力投資在長者市場,政府應擔當推動及促進的角色,並搭建公平、公開的市場平台以支援行業發展。香港稅率甚低,我們在發展黃金時代經濟時,不能像稅率高的國家般靠稅收來支持。反之,香港商業發達,唯有從此角度出發才有望獲足夠資金支撐,令社會得以永續發展。

上文提及的企業,將於3月8日至10日在香港會議展覽中心舉行的「黃金時代展覽暨高峰會」上現身說法。有興趣的朋友請瀏覽:https://www.goldenage.foundation/expo-summit

談黃金時代.之一

作者為仁人學社副主席:Ryyy1515@gmail.com

 

社創群英:不向命運低頭的優能運動

早前到日本考察時,看到一段動人心弦的宣言:「我不想成為一個平庸的人。我有成為一個不平凡的人的權利。我尋求『機會』,不是『保障』。我絕對無法忍受讓國家豢養,過着卑屈而懶散的一生……我願意冒險、追尋夢想、建立事業、嘗試失敗和成功,並不斷邁進……我絕不因接受些許施捨,而放棄自我目標。我寧可選擇挺身面對人生的挑戰……我要無畏無懼地挺直腰板,保持思考和活動的能力,創造未來。」

這是伊東弘泰(Hiroyasu Itoh)在1966年為數以百萬計的殘疾人士而寫的宣言。

與其保障 不如給予工作

伊東在1942年出生於日本東京,一歲時患小兒麻痹症,從此不良於行。由於家境貧困,念高中的他要負擔家計,但因為他的殘障,被無數公司拒諸門外。在23歲䝰,他認識了天生沒有雙腿的美國人Henry Viscardi Jr.。Viscardi和四位殘疾人士加起來只有一條腿和三隻手,但他們排除萬難,於1952年在美國成立了Abilities公司,為殘疾人士爭取權益和就業機會。伊東深受感動,在早稻田大學畢業後,決定推動「優能運動」。他在1966年成立了慈善機構日本優能協會(Japan Abilities Association),發表了以上宣言,目的是為殘疾人士實現獨立生活和參與社會。但他很快發現與其給予保障,不如給予機會。於是同年的6月,伊東以僅有的150萬日圓和其他五名身障人士創立了優能公司(Abilities Care-Net Inc),從事印刷服務,藉此為殘疾人士提供就業機會。

為了讓身障者能在自己熟悉的居住環境和社會中更方便活動,伊東從1970年代開始便投入電動輪椅的研究,其中包含用單手單腳也能操控的輪椅。1972年,公司開始與世界各地的生產商合作,共同開發生產和售賣復康器具、醫院設備等商品,也開始用具租賃的業務。

另外,為了使身障者能擁有高度自主性,也設計出許多改良後的碗筷餐具和沐浴、家具設備等等,透過這些輔具,身障者可以選擇一個較適合自己的生活方式。這些復康用品和輔具讓身障人士也能依個人的判斷,選擇自己想要的生活形式,積極地生活,而不是被動地接受照顧。

除推動復康機器、日常生活用具的普及化外,伊東和團隊還孜孜不倦地研究如何令嚴重傷殘的人正常地工作。在1979年,公司得到職業安定所的協助,辦了「優能商業學校」,為身障者提供職業訓練,讓他們可以在正常的企業工作。優能成為了首家被勞動省批准僱用嚴重殘疾人士的公司。伊東深信身體的不自由,不能成為桎梏心靈的枷鎖。他希望引領身心障礙者走出封閉底層,像正常人般發展事業。他積極推動優能和超市AEON合作,成立Abilities Jusco公司。經過三年的研究和實驗,該公司1983年在宮城縣泉市開辦Scrum書店,設計無障礙工作空間,聘請身障人士成為書店的前線員工。伊東希望以優秀的商品和服務吸引顧客,而不是讓顧客懷着慈悲的心態前來購物。這書店成為全日本最早的殘障人士工作的示範商店。

我們現在推動的傷健共融已漸漸被社會視為「常態」。但數十年前,人們對身障人士仍戴着有色眼鏡,百貨公司和超市等根本不屑僱用身障人士。零售業即使僱用身障者,大部分也被安排在辦公室或顧客看不見的地方工作,一般不會安排他們在銷售前線。伊東的想法在當年是異想天開。他認為就算是身體有障礙,也不能被歧視或隔離,他推動的獨立自主運動以「與其保障不如給予工作機會」為口號,努力培育身障人士在職場上發揮能力。

伊東還呼籲政府改革殘障相關法規。他毋懼世人目光,帶着三台輪椅在東京銀座遊行,喚起大眾重視城市的無障礙空間問題。為了修改及提升日本身障者制度和國際一樣地平等,讓聯合國身障者權利條約能在日本國內通過,他在1990年代開始實踐禁止身障者歧視制度的活動,設立全國實施禁止身障者歧視法(JDA)的組織團體。由1990年開始,優能協會推出「生命支援計劃」,為會員提供12項生活和保健服務,其中包括到世界各地旅遊。協會透過電話諮詢服務協助殘疾人士和長者尋找合適的醫院和設施;還為會員提供獎學金到海外進修。協會不僅為照顧者和設備供應商舉行研討會,還為政府部門、學校和企業體驗殘疾人士的生活。協會現在有三十萬家庭會員和超過五百所為殘疾人士而設的合作設施。

提供服務 應對人口老化

伊東也是創建日本長期照護網絡之父,推動高齡醫療支援與輔具研發。在1999年,為應對高齡人口的需求,優能公司開始營運30餘所老人照護機構、老人住宅、生活支援服務、日間照護中心、復健中心等。在芸芸老人照護機構中,優能的「隨心所欲館」最受推崇。這家中心強調讓長者有尊嚴地活得獨立自主。每到用餐時間,只要他們還能自己進食,照護人員絕不幫忙,僅在附近注意需要協助的人。此外,長者不需按時間表活動,讓每人能像在自己家中一樣過得舒適安心,毋須勉強自己參加不喜歡的活動。

日本政府在2000年開始實行長期照護保險制度,直接帶動了安老產業的發展,介護保險和障礙者福祉制度每一年租賃的業務加起來差不多高達3000多億日圓。優能不停地研發出不同的長者租賃用品,如洗澡機及移動式沐浴設備,讓長者享受沐浴時光,減輕照護者的負擔。公司還改良日常的生活用品,如餐具中便有特殊設計的弧形盤讓手部不方便的老人也能自行進食。該公司推出的各式輔助用具數以百計,其中包括護理床、輪椅、搬扶器、介護食品、紙尿褲等,讓高齡人士與行動不便者,透過運用輔具,皆可享受有品質和有尊嚴的生活。

與此同時,優能協會持續和海外企業合作,共同研發照護機器人來減輕護理人員的負擔;也與多間大學簽訂產學合作計劃,培訓更多大學生在畢業後投身護老產業。

命途多舛,往往激發出強大的生命力。伊東深信任何人都有自己不可忽視的潛能,在他孜孜不倦努力下,優能公司成為擁有上千名員工甚至僱用許多殘障者擔任高層主管的醫療照護集團。伊東不僅開創出照護新天地,也為身障者樹立了獨立自主的最佳典範。無論是殘障或高齡人士,每個人的人生都只有一次。透過同理心和創新的產品和服務,大家同樣能拓展出自立生活及發揮潛能。

由3月8日至10日舉行的黃金時代展覽暨高峰會將展示來自日本、中國、台灣、歐美各地和本港的嶄新用品和服務,以應對人口老化的需要;還有70多名國際及本地著名的主講嘉賓討論智齡城市的發展,包括來自日本的日本Tetsuyu Healthcare Holdings創辦人武藤真祐醫生。有興趣的朋友請登入網址:https://www.goldenage.foundation/expo-summit

作者為仁人學社副主席蔡美碧

保國女科學家 創點字板腦惠盲人

「常人能易如反掌完成的事,對盲人來說居然如此艱難──我完全不能接受這件事。」現今科技日新月異,但全球近3億視障人士卻因為輔助技術追不上,而慢慢被時代淘汰。保加利亞年輕女科學家克莉絲汀娜(Kristina Tsvetanova)親眼目睹視障朋友在生活中面對的挑戰,因此研發出專為失明和視障者而設的觸控式平板電腦Blitab,藉嶄新的「液體驅動」技術(Liquid-based Actuation Technology),讓他們以不一樣的方式去認識世界。

190年前,一名法國人為失明者研究出一套通用的文字系統──布萊葉點字法。縱使該系統已適用於幾乎所有已知語言,但在資訊發達的二十一世紀,卻只有僅僅百分之一的出版書籍提供有點字版。此外,目前盲人可用的唯一電子設備是採用壓電技術(Piezoelectric technology)把電腦上顯示的內容轉換為盲文代碼的鍵盤。

不幸的是,這些鍵盤每次只能呈現5個字,不但效率低,每個鍵盤的製作成本更高達5000美元,視障人士根本難以負擔。昂貴的盲文顯示器令數以百萬計的視障兒童在教育方面嚴重落後,繼而衍生盲人失業率高企和社會排斥等問題。目前全球有超過2.85億視障人士,世界衞生組織報告更預測未來一年可能激增。

失明同學求助啟發

保加利亞年輕女科學家克莉絲汀娜對視障人士的關注,全因7年前一次偶然的經歷。「一切始於2012年,當時我在大學遇到一位失明的同學,她因未能獨自在網上平台完成報讀大學課程的手續,向我尋求協助。那時我才發現,在保加利亞的盲人買不起閱讀設備。」她完全接受不了一些常人以為簡單易辦的事,對視障同學而言居然如此艱難。

畢業後,克莉絲決心為視障人士設計出輕便又實惠的設備,讓他們可以與世界連接。在集思廣益的同時,她認識了拍檔斯拉維斯拉維夫(Slavi Slavev)。

克莉絲作為第一位、亦是唯一一位擁有保加利亞索非亞大學工程系學士學位的女性,她的社創之路並不順利。正當兩人着手進行研究時,逐漸意識到在保加利亞,沒有人相信兩位年輕的工程師可以解決這樣一個全球性的問題。他們不但沒有專業的實驗室去開發技術,亦缺乏社會各界的支持。在面對重重阻力下,二人決定移民到奧地利發展,希望能獲得當地社會企業界的助力。

液泡變化革新技術

直到4年前,克莉絲為視障人士設計了世界第一部觸控式平板電腦Blitab,並創辦了一間公司以支持開發。Blitab主要由熒幕及鍵盤組成,然而,其熒幕並非傳統平板電腦的LCD液晶熒幕,而是由1200顆小液泡(Tixels)組成的立體熒幕。操作Blitab時,用家可選擇插上外來裝置,如USB、記憶卡等。透過內建軟體,裝置能辨識出文字,並將檔案內容轉換為盲文字母(Braille letters)。克莉絲同時採用了「液體驅動」技術,控制小液泡變化在熒幕上凸起,盲人就可以經觸摸來閱讀資訊。產品同時配備語音合成組件及多功能觸控屏,配合盲文輸出功能,讓失明人士不但能閱讀,更可以輸入文字、編輯文件及與外界保持聯繫。

Blitab的出現為視障人士的生活帶來革命性的改變。Blitab與現存技術的差異在於,市場上的盲文顯示器不僅體積龐大,每次更只能顯示一行點字,嚴重減慢視障人士的閱讀速度;而Blitab的熒幕能一次顯示13至15行的文字,讓用家可以閱讀整頁盲文文本。相較之下,Blitab體積小巧、攜帶方便、功能廣泛,熒幕又能顯示簡單圖像及線條,有助失明人士接觸文字以外的資訊,包括地圖、地形特徵甚至相片等。此外,Blitab藉由觸覺傳達資訊,可以為使用者提供更多的隱私保障,以及更便捷的輸入和輸出功能,從而提升視障人士的生活素質。

現時,Blitab的生產成本約為500美元,僅是現有盲文代碼鍵盤的十分之一。這部價格相宜的平板電腦在推出市面後,迅速獲得許多非政府組織和教育機構的青睞。克莉絲隨即加強跟這些合作夥伴的關係,冀擴大Blitab的使用範圍,並與電子商務分銷渠道聯繫合作,以便讓Blitab可直接購買及下載電子書,加上Blitab的雲端軟件可以把任何文字檔案轉換為立體熒幕上顯示的盲文版本,從而為平板電腦以外的書籍商業化提供新市場。

屢奪獎獲國際肯定

克莉絲在「科技」和「社會創新」方面的貢獻,引來不少機構關注,如維也納商務署(Vienna Business Agency)率先資助Blitab的研發,英國皇家國家盲人協會(Royal National Institute for the Blind,RNIB)和巴克萊銀行(Barclays)也表示高度興趣。至2017年,Blitab在丹麥設計比賽Design To Improve Life中的1401隊參賽隊伍中脫穎而出,成為56個入圍者之一,獲得獎金總額約58萬美元,以支持克莉絲的團隊繼續開發Blitab技術。

至今,Blitab已獲得多個國際創新獎項,包括Second European Award for Social Entrepreneurship and Disability、EIT Digital Challenge、CES 2017等,而克莉絲更藉此發明榮獲The Social Movers Nowadays 2015、「歐盟女性創新獎2017」及「卡地亞女性創業大獎2018」等獎項。

「在5年內,我們將徹底改變全球盲人用戶的社會投入程度,這對我們來說是一個令人振奮的前景。」通過徹底改變失明人士的體驗,克莉絲和其團隊擁有一個共同的願景──為每位視障人士提供現代化的數碼生活。

作者為仁人學社特約專欄作家

速遞血液 拯救非洲產婦

根據世衞報告,尼日利亞的產婦死亡率是全球第四高,每10萬名產婦中有最少800人在分娩期間死亡,大多數是因失血過多喪生。

美籍非裔的譚美(Temie Giwa-Tubosun)曾經在家鄉目睹與她同齡的年輕孕婦失救身亡,發現產婦死亡問題並非源於血液存量短缺,而是醫院不知道該從哪裏找到所需血型的血液。

4年前譚美產子時,同樣在鬼門關前走了一遭,她於是毅然成立了網上平台LifeBank,結合科技、大數據和智能物流,幫助尼日利亞醫院找到適合的血液,並承諾在55分鐘內將血包送到醫護人員手中,至今已拯救數千條生命。

親睹失救苦況 成行善原點

4年前的情人節,美籍非裔的譚美在明尼蘇達州迎接她的小寶貝出生,並為他取了一個西非約魯巴族(Yoruba)常用名字Eniafe,意思是「親愛的」。Eniafe屬早產兒,出生時只有兩磅重,母子二人均要入住深切治療部。雖然譚美的產子過程非常艱辛,她反而覺得自己幸運:「我能夠活下來是因為我身在美國,要是在家鄉尼日利亞,我應該沒命了。」

今年33歲的譚美生於尼日利亞西南部一個小鎮,中學時期舉家移民美國。至2009年,她參加了英國國際發展部(DFID)的實習生計劃,被指派往尼日利亞協助貧困婦女。這是譚美闊別家鄉十多年後首次回去,期間她遇到一名年輕孕婦Aisha,當時該產婦已經在床上掙扎了3日3夜,還是沒辦法把孩子生下來。這不是什麼奇難雜症,本應一個簡單的剖腹手術就能令Aisha母子平安,可惜當地醫院連日來也找不到合適血型的血液,因此久久未能施救。數據顯示,尼日利亞每年有26000名孕婦因失救致死。

譚美無法忘記這位勇敢的媽媽,亦意識到落後地區女性何等需要援助:「她(Aisha)痛苦掙扎着,堅忍着、等待着有人為她送來簡單手術所需的物資,救她一命。」

雖然譚美沒有即時投身幫助貧困婦女的工作,但那次經歷有如在心中埋下了種子,等到適當機緣便會發芽,而那個時機正正是譚美分娩之時。「每一位媽媽都應該看到自己的孩子長大成人,這個信念一直推動着我,尤其當我的孩子差點夭折,更令我意識到我不能再視而不見了。」譚美道。

庫存不缺 弊在資訊欠流通

於是,譚美毅然辭掉醫療管理的工作,搬到尼日利亞最大城市拉各斯(Lagos)居住。隨後的一年裏,她接觸了許多醫療專家,探討當地孕產婦死亡率高企的成因。經深入研究後,她發現問題比她想像中嚴重得多,「受苦的不止婦女,還有5歲以下、患有瘧疾的兒童、癌症病人、需要洗腎的病人、車禍傷者等。基本上,到醫院求醫的人中,三分一都需要輸血。」她亦發現很多時候醫院未能為病人輸血,並非因為血液存量短缺,「事實上,我們的血庫不缺血,問題的根源是醫院不知道哪一個血庫有他們所需的血型,這正是我們最急須解決的問題。」

2015年12月,譚美在兩名資訊科技專家的幫助下,建立了網上平台LifeBank,把醫療機構、血庫和捐血者連繫起來。你可以把LifeBank想像為醫療版的外賣速遞App(應用軟件),醫護人員只要在網頁或手機App上輸入所需血型、血液產品類別、數量、價格範圍等,LifeBank會根據這些資料再就路程遠近、緊急程度等作出配對。「以往一家醫院只會跟一至兩個血庫合作,有了LifeBank後,醫院就可以連繫到附近最少40個血庫。」

醫療版外賣App 55分鐘送達

為減少路面情況對運送的影響,LifeBank的司機團隊只會利用電單車送貨,並承諾在55分鐘內將血液產品送到目的地。

不過,當地氣候酷熱潮濕或致血包變壞,因此譚美為電單車的外賣箱加裝了冷凍鏈系統,把溫度維持在攝氏10度,保證血漿、血小板、紅血球等不會在運送途中變質。

運送盒更設有藍牙保險鎖,確保只有收件人才能打開。費用方面,運送一品脫血液,LifeBank會向醫院收取1.5至15美元不等。「對於血庫來說,我們的創新項目改變了他們的經營模式。我們的平台有評分制度,那些提供優質產品和服務的血庫會得到較高分,自然有更多客人向他們購買,這樣他們便有更多資金去完善產品測試和服務。」

LifeBank這間資金不足5萬美元的公司,開業僅3年便顛覆了拉各斯的血液供應鏈,它至今已經把逾11607個血包運送給614家醫院,拯救了最少2572條性命,因此避過悲劇的家庭更不計其數。與此同時,該平台亦令預約捐血更見方便快捷,並且推出了獎賞計劃,成功鼓勵6000多人加入捐血行列。譚美形容:「當我知道世上有人因為我一手創立的小型公司而存活,我感到無比快樂,我找到了生命的意義,這亦是我人生中遇過最美好的事。」

隨着今年初有投資者向LifeBank注入20萬美元(約156萬港元)資金,該公司將擴展業務至尼日利亞首都阿布賈及中北部的卡杜納州(Kaduna),並會運送血包以外的醫療用品如氧氣和疫苗等,「我們的任務是於10年內拯救100萬條生命」。

作者為仁人學社特約專欄作家

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公民參與 改變政府

美國有一群科技精英分子希望除了用投票權外,還用自己的專長來參與政府運作,冀令政府與時並進。

官民合作解決社會問題

柏珍妮(Jennifer Pahlka)在美國耶魯大學主修美國研究,與科技沾不上關係。她畢業後在三藩巿的非牟利機構工作了數年,再轉到一間展覽服務公司公作,一做8年,起初為網絡遊戲開發商籌辦展覽和雜誌,後來統籌「Web 2.0」和「Gov2.0」資訊科技展覽。在2009年,她身任「Web2.0」的聯席主席,看到政府仍採用落伍的科技,低效率的程序,與創新科技界的低成本、高效益的運作有雲泥之別。其中一位好友向珍妮介紹他參與「為美國而教」(Teach for America) 的經驗時,令她靈機一動,決定以類似模式呼籲科技夥伴改變政府。

同年,珍妮創辦「美國代碼基金會」(Code For America, 簡稱CFA),把僵化的政府官僚體系與靈活的網絡科技界串接起來。CFA的使命是號召公民參與,協助政府把公共服務變得簡易有效;並鼓勵市民積極參與社區運作。政府部門開發一個應用程式往往要花很長的時間,費用相對也高,而且程式寫出來還不一定符合市民的需求,費時失事。但若由專業人士用業界的效率寫程式提供給政府,既可解決問題,花費的時間與成本也相對減少了。

為此,CFA推出研究員計劃(Fellowship Program),每年邀請有經驗的程式設計和研究人員及設計師休假一年,在這期間派駐他們到不同的巿政府部門工作,專門研究政府資訊系統的實際問題,提出快捷方便的解決辦法,並開發應用程式,提高效率。此計劃在2011年1月正式開始運作,CFA首先和波士頓、西雅圖、華盛頓特區和費城四個城市合作,到現在已擴展到一百多個城市。雖然地方政府支付每人3.5萬美元的津貼費,但相比起這些科技達人在業界的薪津仍差了一大截,而且要克服的問題也十分複雜。然而,驅動這些研究員的是強烈的公民職責感和改變政府運作的理念,吸引愈來愈多人參加。在 2013年,CFA收到超過 550份研究員申請到 280 個地點工作。

生力軍改變公共服務

此計劃的成效從以下例子可見一斑。在波士頓,3位研究員僅花了兩個半月就寫了一個程式,方便當地家長尋找適合自己小孩就讀的公立學校。若按既定的行政程序,這樣的程式至少要花兩年才能完成,而且要花200萬美元的公帑。去年冬天,波士頓下了一場大雪,把消防栓都掩蓋了,當地政府對此束手無策。CFA的團隊針對這個難題而開發了一個有趣的應用程式,讓使用者去「認養」消防栓,即是說:如果消防栓被雪埋住了,你願意去把它挖出來,你就可以為該消防栓取個名字。這個程式簡單易用,上線後也如星火燎原般擴散開去。遠在夏威夷的一個政府資訊科技部門,立刻把同樣的程式應用在當地的海嘯警報器上面,讓當地人去認養和護理海嘯警報器,確保居民的安全。西雅圖政府也如法炮製,讓當地居民去清理堵塞的排水孔。現在有九個城市採用這個程式。

俄亥俄州的薩米特縣(Summit County, Ohio)有4.4萬畝的生態保育區,當中有將近五千公里的森林小徑,每年吸引800萬遊客到訪。但是這些區域的管轄權分散在縣政府、州政府、聯邦政府、私人與公家保育團體間,非常混亂。森林小徑的資訊也由不同的管轄區掌握,一般遊客查資訊要先瀏覽3至5個不同的政府網站。CFA的團隊將這些雜亂的資料進行整合,寫出一個方便遊客找尋行山徑的應用程式,並運用該程式將遊客和巡邏員連繫起來,當遊客需要協助時,就可快速找到附近的巡邏員。此設計大大推動了薩米特縣的觀光活動。

利用網絡參與政府運作

事實上,不少滯後的運作充斥在政府各個層面,令開銷增加,行政混亂,問題叢生。CFA的生力軍為巿政府在樽頸位打開了多個缺口。

珍妮在短短5年間打通政府的人脈關係,帶領CFA成為科技公民運動的領航機構。她獲麻省理工學院頒發2013-2014年度的林治獎(Lynch Award);華府還在今年借調珍妮到白宮,出任副首席科技官(政府創新)一職,為期一年。

21世紀的政府可以為人民服務,亦可以由人民來服務。珍妮大力鼓吹「開放政府」,指的不光是透明度,而是真正的官民合作,讓公民參與運作,共同分享決策權。珍妮認為政治只是表層,下面龐大的官僚體系才是核心所在。她呼籲新一代不要採取觀望或與政府對立的態度,而是積極地利用網絡科技參與政府的運作,重新建構政府的功能,讓政府可以像網絡般開放和具有生產力,編寫一個更善於分享資源的政府。

資訊科技可以實現一個更開放、透明和鼓勵公民參與的政府,但重點在於政府內、外的人的質素。 美國人看到國家的問題所在,反思如何改善自己的政府;而為政者亦敢於接受新一代和新事物,以民治為目標。我們更要加把勁,積極尋找把發聲者轉化為為貢獻者的途徑。