食物是人類生存的必需品。然而,農藥濫用和充斥市場的黑心食品,令食物變成破壞自然生態和健康的幫兇。如不再正視問題,後果堪虞。幸而不少有心人士致力推行有機耕種和天然食品,有些更取得豐碩成果。台灣的里仁有機連鎖店是此中的佼佼者,其堅持的核心價值和順勢發展的過程可供農業國家參考。

「里仁」一名出自《論語》:「里仁為美,擇不處仁,焉得知。」這所有機連鎖店就是以鄰里守望相助為基礎,建立有誠信的好社區。創辦人以大無畏精神,從無發展到有,組織起生產者、銷售者與消費者三方的網絡,幫助台灣有機農業與健康產業的發展。

尊重生命 關懷自然

20多年前,里仁只是一間專售有機蔬果的小店,多年來默默耕耘,如今已成為台灣最大的有機連鎖店,旗下有100多家店,每年營業額超過10億新台幣,顧客超過280萬人次。該公司提供約700多款自家種植和生產的有機商品,其中包括有機蔬果、有機飲料、健康餅乾、佐料、有機棉衣物與環保清潔用品等。除內銷外,還將產品銷往美國、加拿大、新加坡、馬來西亞、上海和香港等地。

每家店除店長一人外,還有2至5位店員。此外還有義工數名,主要是在入貨時來幫忙打理。由於大部分的員工都是義工,令成本較低,讓消費者吃到平價又健康的食品。里仁把關嚴格,獲得消費者信賴,成為有機商界的一大品牌。

里仁的創辦人日常法師謙稱自己是「常敗將軍」,不斷在失敗的過程中開創不平凡的事業。法師於1929年生於上海,當時中國大陸政局動盪,年青的他隨叔父渡海赴台;大學畢業後,放下高薪厚職,毅然走上出家之路。法師在70年代曾旅居美國十年,接觸到有機的概念,也瞭解到現代化學農耕對於人體及環境的傷害,回台後一邊弘法,一邊推廣相關的理念。

在70至80年代,為了降低蟲害的衝擊與刺激產量,農夫大肆在農地上施用化學肥料與噴灑農藥,嚴重影響人類的健康,還令土地酸化,危及後代。日常法師有見及此,決心推動有機農業。1995年,他引領弟子種植有機蔬果,成立簡單的里仁賣場。當農夫放棄化學肥料與農藥,轉為有機栽培後,產量極少,成本不僅提高,又因不知如何防治蟲害與施肥,產品多是有洞的蔬果,賣相不佳,難以出售。日常法師在一片不看好聲中,在1998年成立「里仁事業股份有限公司」,開拓管道,幫助農民解決產品銷售問題。

於此同時,消費者對於健康的需求愈來愈高,渴望買到有機健康食品,於是里仁便開發健康安全的加工食品及生活用品。健康理念說起來容易,做起來卻十分困難。里仁在找尋食品廠商合作研發無化學添加物的產品時,常遭對方拒絕。此外,剛開始時生產規模不大,許多大廠根本不予理會,開發人員只好先找中、小型的食品廠合作,證明排除化學添加劑是可行的,再回頭吸引大廠投入研發。這些農產加工品和日常用品,要求嚴格,要無色素、香料、人工添加物等,儘量做到符合人體健康的標準。這樣謹慎的態度,令廠商樂於與里仁合作。

專業驗證 評鑑把關

里仁的發展不是為搶佔市場,而是隨住環境的改變而作出相應的對策。例如當農產品生產過剩的時候,里仁就為有機農業找一條出路。於是,農產品加工也成為重要的一環。當年銀川米生產過剩,里仁就動腦筋如何處理,於是就開發出米果、有機米麵包、有機米粉等產品。當冬天蔬菜生產過剩時,里仁為了幫助菜農,推出蔬果汁。許多產品都是這樣開發出來的。

在1997年,日常法師成立了「慈心有機農業發展基金會」,推廣有機耕種及輔導農耕技術,研究出如何施用有機肥料增強作物的抵抗力,或利用大自然的天敵原理剋制蟲害,令有機蔬果外型不但可與一般蔬果媲美,口感與味道也提升了。由於加入的農夫漸多,慈心遂發展一套評估標準,為里仁銷售的農產品評鑑把關。踏入千禧年代,有機風氣蔚然成風,市場出現魚目混珠的現象,驗證變得有迫切性。慈心遂在2003年申請成為政府授證的驗證機構,自此發展有機產品的驗證工作。