農民為本的非洲創新FinTech

據聯合國統計, 全球高達7億人每天收入少於2美元,大部分均為非洲人。在非洲,七成人口以務農為生,可是這群小農缺乏高質素種子和肥料,亦只靠貧乏的農業知識去耕作,因此他們每年的農穫只夠餬口。

改變儲蓄習慣

MyAgro團隊致力打破此惡性循環,為小農們的生活帶來曙光。MyAgro以科技建立創新金融儲蓄系統,教育小農以預繳的方式積穀防饑,為下一農季的種子和肥料作儲備。團隊除了為小農打好優質的務農基礎,更教授他們耕作技巧,為小農帶來全面協助。

MyAgro的創辦人Anushka Ratnayake 10年前在國際知名的社會貸款機構Kiva工作,過程讓她了解到財務管理對農民的重要性。後來她加入另一個基金會,協助肯尼亞農民發展一個金融還款制度。Anushka做事親力親為,她希望透徹了解小農的需要,因此經常與團隊面見不同非洲國家的小農們,也會刻意留意他們的消費模式和習慣。

先還未來錢

她發現非洲的小農每年有現金周轉的需要。每逢收成期,小農們都能有一定的盈餘;可是在下一個農季開始前,他們卻沒有足夠的現金去添置種子和肥料。當地政府資源同樣貧乏,難以提供農業津貼;而銀行業系統也不健全,住在鄉郊的小農往往需要步行一天才能到銀行申請借貸。近年不少機構會提供微型貸款,然而因環境所限,Anushka指出只有7%的非洲小農能接觸到傳統的銀行或微型貸款服務。

「我能為明年的貸款先還錢嗎?」小農某天的一句話啟發了Anushka。她在訪談中發現小農希望向她借筆資金購買來年的種子和肥料,但小農卻會在今天先把錢「還給」她。雖然小農不會說「信貸」或「預繳」這些財務術語,但她理解到小農需要的不只是貸款,而是一種能讓他們自立的儲蓄服務。

「如何可以建立便捷的儲蓄系統去累積小農資產,以應付明年的農務需要?」Anushka巧妙的乘着當地手機普及化的熱潮,以電話卡作參考,發明一張MyAgro儲蓄刮刮卡,並透過非洲當地小商戶向小農發售。當小農有收入時,便可在附近商戶購買一張指定金額的儲蓄刮刮卡。金額數目多元化,最少可低至1美元。小農使用MyAgro儲蓄刮刮卡時,只需把刮出的編碼通過短信發送給MyAgro,即完成付款手續。此舉等同提前為種子和肥料預繳訂金,在播種前,MyAgro便把優質種子和肥料送到小農手上,MyAgro還貼心的提供相應的種植培訓予小農們,為他們的農季帶來美好開始。

貼心服務 快速增長

2012年起,MyAgro在馬里和塞內加爾提供實驗性項目,起初只有200多名農民加入;在過去一年,MyAgro的小農用家數目增加至3萬多人,並為他們帶來高達六成的年收入增長。更重要是MyAgro打破了傳統現金流系統,以科技建立以小農為本的創新金融體系,改善小農生計。Anushka表示有近七成的用家為女性,她自豪地帶動當地弱勢女性社群參與農業培訓,也樂見女性的財務意識有所提升。

現時MyAgro團隊超過300人,在非洲多個國家去實踐此創新服務。在今年MyAgro更勇奪「 斯科爾社會企業家大獎」(Skoll Award for Social Entrepreneurship),並將把過千萬港幣獎金用於打開更多非洲農業國家市場。Anushka期望2025年, MyAgro能服務過百萬人用家,使農民收入倍數增長。憑藉着高品質的農產品配送和針對性的培訓服務,一天小農們能達至真正的自由。

對抗氣候變化的生物炭

生物炭是指有機材料的廢棄物如樹皮在低氧的狀況下進行熱裂解而形成。生物炭是一種超多孔的結構,能幫助土壤保持營養和水分,同時可保持土壤中的碳含量,改善泥土的生產力和增加土壤的生物多樣性。生物炭雖然容易碎裂,但卻不易被分解,故此當生物炭埋在土壤時,它可以將碳元素長久鎖住,使土壤變成「碳負面」,從而減少碳排放、幫助應對全球氣候變化。另外,土壤中的生物炭還可以用作燃料的石油和天然氣副產品,用以提供清潔的可再生能源。

生物炭的形成是一種古老的技術,在亞馬遜盆地和中美洲已經使用了數千年。生物炭的名稱來自亞馬遜流域發現的一種罕見黑土。如此命名是因為該土壤含黑炭,土壤十分肥沃,具有良好的酸鹼值。可是近年來,農民過度依賴化肥,情況在非洲尤為嚴重,長期使用化肥令土壤的質量和農作物產量下降。為了令到非洲的土壤可以再次肥沃,美國人傑森.阿蘭布魯(Jason Aramburu)引入了生物炭。

現年33歲的傑森在美國南得克薩斯長大,他的父親是多明尼加共和國人,而母親是美國人。農業一直是他生活中的重要組成部分,他總是感受到自己與土地的深刻聯繫。傑森的父母一直教導他回饋社會的重要性。傑森的願景是利用知識及古老工藝和現代技術的優點,生產出更高質量的食物。

傑森擁有普林斯頓大學生態學和進化生物學學位,並擁有環境研究證書。傑森於2007年參加巴拿馬史密森熱帶研究所的研究以及普林斯頓的碳減排行動,他其後於2009年成為流行科技社會創新研究員,並於2010年成為格林的社會創業研究員(Echoing Green Fellow)以及比爾和梅林達蓋茨基金會的受助人。傑森也是美國商業周刊前25位社會企業家之一、日立基金會吉山青年企業家和荷蘭郵政編碼彩票綠色挑戰賽的亞軍得主。傑森於2012年更入選福布斯30歲以下的社會企業家名單。

經濟實惠窯爐轉化廢物

針對東非地區的氣候變化和糧食短缺問題,傑森利用三重底線思想解決多重環境和社會問題,不僅考慮盈利,還有環境和社會責任。傑森創立了re:char,他的目標是為東非的小農提供經濟實惠的窯爐,從農業廢棄物中生產生物炭。生物炭技術將允許小農增加生產食物的數量和營養質量,而不需要購買額外的土地或肥料。

re:char提供了一種名為生物炭的解決方案。re:char的技術可以讓全世界的農民將廢物轉化為生物炭,這是一種碳負面的土壤改良劑,可以將農作物產量提高兩倍。re:char為西部肯尼亞的小農建造並銷售價格合理的生物炭窯,用於從農作物廢物中生產生物炭。農民通過出售生物炭作為燃料或現場使用肥料來提高收入。通過使用再生焦爐,農民每年平均增加200-300美元的額外收入。有了這項技術,從農民到有機園丁都可以不用化肥的情況下種植更多的糧食,且應對全球氣候變化。

為了激勵規模小的農民採用這種技術,傑森明白需要在當地提供生物炭,同時快速清楚地顯示其有效性。re:char已經為肯尼亞西部的1000多名小農戶開發並部署了一個價格合理的生物碳窯爐。農民可以借助這種裝置在增加食物的同時消除對化肥的依賴,甚至可以向鄰居出售餘下的生物炭。

傑森和團隊已經開發出一種適合運輸集裝箱的移動工廠和銷售代理網絡。通過與推廣服務結合的直銷方式,re:char舉辦培訓研討會和出售窯爐,項目在2016年已達到10萬家農戶。re:char通過接觸農民和合作夥伴網絡獲得了最大的成功,他們與美國咖啡公司Green Mountain Roasters合作,將其技術分發給盧旺達和肯尼亞數以萬計的咖啡農。此外,re:char與科學家和肯尼亞農業部合作,增加對這項技術的政策支持。

為了更好地測量土壤健康狀況並制定相應計劃,傑森開發並推出土壤濕度測試儀,這是一款可測試土壤濕度和肥力的移動設備。該設備是一個小型防水盒子,從一側伸出兩根金屬棒,另一側則伸出一個小型屏幕,就像基本計算器上的那個一樣。當棒插入土壤時,所有測試參數的地理定位和詳細讀數將發送到中央數據庫並且有簡單的提示出現在屏幕上,比如土壤酸度,數據更有助分析全球土壤的特性。此外,re:char正在美國推出生物炭產品,re:char,傑森稱它為「黑色革命」。

讓人口販賣生意變得無利可圖

你相信我們還處於奴隸無處不在的時代嗎?據國際勞工組織資料顯示,分布世界各地各式現代奴隸人數高達4000萬人,其中超過八成是強制勞動,當中七成半屬女性和女孩。我們可如何協助受害者逃離魔掌?創於2002年的北極星(Polaris)一直為根除現代奴隸、破壞人口販賣網絡而奮鬥。

雙重期盼 貫徹機構宗旨

現任行政總裁Bradley Myles早年為北極星的義工,他為一家小型研究機構進行全國性分析時,對人口販賣問題產生了濃厚興趣。憑藉豐富的經驗和熱情,Bradley於2010年成為機構新設立專門小組的負責人。經過持續的努力與創新,北極星去年取得突破性進展;Bradley亦於同年獲得「斯科爾社會企業家大獎」(Skoll Awards for Social Entrepreneurship)。

他在頒獎禮上表示,機構取名北極星不單因為它是自由的象徵,更因為北極星是十九世紀時秘密結社「地下鐵路」(Underground Railroad)所採用的象徵性符號。此秘密結社深遠影響解放奴隸運動,而且動力來自民間,不存在任何參與門檻。這種全民參與模式正是北極星所期盼的,亦是其商業模式的重要組成部分。

《2017全球奴役指數》報告將現代奴役定義為「由於威脅、暴力、強迫和欺騙造成人們無法拒絕和離開被剝削的局面。」強迫婚姻、強制勞動、債務奴隸,以至人口販賣的受害者即屬現代奴隸範疇。與傳統奴隸制相比,現代奴隸種類更多,亦更難察覺,故人口販賣成為千億美元市值的「高利潤」產業。有見及此,北極星決意破壞該行業的既有市場,讓它變得無利可圖。

龐大數據庫 不可或缺協作平台

人口販賣長久以來屢禁不止,激發北極星團隊發起「建構一個盡可能連結最多具相關經驗人士網絡」。身處科技世代,Bradley認為許多現代奴隸仍可接觸手機,如何整合眾多工具,並迅速連結求助人將成為救援關鍵。他以酒店從業員為例,經驗豐富的酒店從業員能夠輕易從客人進出的情況、行為舉止發現可能存在的非法性交易,是拯救受害者的重要資訊。

最終,機構與全國人口販賣熱線(National Human Trafficking Hotline)合作,充分借助非牟利組織和執法部門力量,透過各式廣告融入市民日常生活。同時,機構採用一切可用途徑,如電子郵件、短訊,甚至Google表格等,務求讓受害者及時獲救助,而且為大眾提供便利的舉報方式,鼓勵每個人成為對抗人口販賣的一分子。

在此模式下,熱線滙聚各界人士成為連結不同種類受害者的節點,透過這些數據,企業可迅速協調當地非牟利組織及執法機構為求助人提供醫療、庇護等多元化服務,助受害者走出困境。

全民參與成效顯著

透過數據及情報進行分析,Bradley發現人口販賣作為一門生意,其主要的商業模式多達25種,其運作方式和市場均不盡相同。這一發現讓打擊人口販賣的行動能對症下藥,更具針對性地進行跨國及跨部門合作。北極星更為合作夥伴提供數據分析和應對方法兩方面培訓,從而快速有效地破壞人口販賣行業的產業鏈,逐步實現「把人口販賣變成高風險,無利可圖的產業」的目標。

2007年至今,機構已揭發超過4萬宗美國的人口販賣案,並向執法部門轉介超過6500個案。值得一提的是,北極星發表最新報告顯示,最多受害者通過家人及朋友而得救;其次則是司法與執法部門介入,由此可見,推動全民參與的做法是非常必要的。此外,其創新的救助模式亦成功促使政府正視問題,並推動通過127條相關法例。