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在燃料充足的香港,煮食只須輕輕「撻火」,不費吹灰之力,對青藏高原的遊牧民族來說,卻是每日都要面對的艱巨任務,當地婦女得花上平均兩小時採集燃料,然後又要花上3數小時開爐灶煮食,女孩往往因而喪失讀書機會,健康和性命亦受到威脅。

10年前,卡蓮(Catlin Powers)首度到訪青藏高原研究氣候變化,應邀到當地牧民邀家中作客,她向牧民解釋自己的工作,卻換來陣陣譏笑:「為何會有科學家在藍天下量度空氣,卻忽略真正的空氣污染?」牧民指正是他們的家;卡蓮量度室內空氣,果然發現污染程度較北京市嚴重得多,而污染的來源正是牧民使用的爐灶。

每天花3小時採集燃料

據世界衞生組織資料,全球每年有430萬人死於室內爐灶產生的污染,比起愛滋病及瘧疾的總和還要多,而且要使用爐灶,婦女每天要花上1至3個小時採集牛糞、羊糞、柴枝等燃料,每人須負擔50磅至100磅的重量,不慎弄傷者不計其數;同時,由於過度採伐森林,政府派出軍警把守,婦女們要冒着被毆打和罰款的風險,就算安全回到家中,還要花2至6個小時在煙霧中煮食,導致難有時間接受教育。

與牧民朝夕相處,卡蓮從他們身上學習到遊牧的求生之道,並親身體驗採集燃料的困難,在哈佛大學完成博士學位的卡蓮笑說:「這比起取得博士學位還要難10倍。」難怪被取笑以她的採集燃料技術,根本無法吸引當地人取她為妻。

眼前的問題比起研究更為重要,卡蓮決定擱置手上的工作,全力為牧民另覓途徑。首先,她和團隊嘗試改善爐灶設計,如加設煙囪,但遭到牧民極力反對,事關爐灶被認為有神靈,而築好爐灶是婦女的主要職責,她們不願被人知道自己尋求幫助。

考慮到林木減少,燃料日缺,卡蓮決定向外訂購太陽能煮食爐,但發現市場上的產品根本經不起攝氏零下20度低溫及強風的考驗,對逐水草生活的牧民來說亦不便攜帶。

卡蓮於是根據當地環境,度身打造一款太陽能煮食爐,經過4年時間,製作出54次原型,終於完成名為SolSource的爐具,除了能適應低溫和強風,更能分拆部件方便運送,而且有保護眼睛免受太陽折射傷害的設計。

一般光伏太陽能電池式設計,要將太陽能轉化為電能,轉換效率只有15%,SolSource則直接轉化太陽能為熱能,效率高達92%,大大縮減煮食時間,平均15至20分鐘便能煮好一頓飯,同時減少採集原料的困難,結果贏得愈來愈多牧民的認同,爐具亦由人手製作,開始投入工廠生產。

大多數牧民家庭並沒有現金儲蓄,根本無法購買SolSource,但他們還是相當富有的,例如家中存有不少珍貴中草藥,卡蓮於是採用以物易物方式與牧民交易。

她又發現當地婦女需要指導,才能有信心使用太陽能爐具,她就與村內較年長的婦女合作,教導其他婦女使用,同時互相分享食譜,形成一個學習圈子。

2013年,卡蓮成立One Earth Designs公司,憑着在青藏高原的經驗和獲得的多個專利,設計產品打入主流商業市場,將研發總部設於香港,結合香港的投資與科研支持,與臨近南中國製造商的地理位置,進軍內地市場。

卡蓮希望透過進入主流市場,除了給顧客另類選擇,使得太陽能產品更為普及,將可持續能源融入生活,還可增加銷售量降低生產成本,減輕牧民與其他使用者的負擔,取得的利潤回饋貧困地區。

靠市場力量回饋

為落實生產過程合乎環境和社會標準的承諾,One Earth Designs成立之初就成為共益企業(B Corp)一員,卡蓮認為:「商業在過往由有股票交易的400年以來,就只遵從股東最大利益這一條底線,令到很多商業決定都傷害大眾和破壞環境。」One Earth Designs希望賺錢同時,關顧到自己的初心──社會和環境利益,並推動其他企業加入這個行列,而共益企業認證中提出的環境和社會標準,亦有助團隊作出有關營運的決定,例如,One Earth Designs設計產品時,會考慮到整個產品能否天然棄置,不傷及環境;研發儲電功能時,電池採用有機物料製成,減少使用有毒物料。One Earth Designs會嚴格監察生產商,確保生產時符合社會和環保原則。

SolSource太陽能爐具對象主要為喜愛燒烤、露營、到沙灘消閒的人士 ,適用於香港的天氣,即使多雲仍能運作。卡蓮指出,產品較受西貢和石澳區居民歡迎,多用來在天台或沙灘燒烤,因為能減少火災危險,煙霧較少,又能充當家庭科學課教材。

釋放婦女煮食負擔

最新產品SolSource Sport進一步提升爐具的輕便性,重量僅10磅,組裝只需5分鐘,方便顧客,以免爐具因長時間放在戶外而被偷。產品現時仍在Kickstater網站上進行眾籌,有待全面投產。

One Earth Designs為牧民帶來的影響有目共睹,過去10年,釋放了婦女煮食負擔高達50萬小時,讓女孩能上學,有牧民坦言:「我的長女因為採集燃料而無法上學,如今有了SolSource,我們減少了燃料需要,終於可以將幼女送到學校。」

SolSource大大減少牧民購買額外燃料的支出,合共超過100萬美元,把金錢用來購買足夠的糧食,室內空氣污染亦降至原本的五分之一。

卡蓮視太陽能煮食為「太陽能世紀」第一步。根據現時的人口增長和能源消耗速度,化石燃料將到本世紀中無法支持人類的消耗,只有太陽能才足以應付需求。 卡蓮相信繼農業革命、工業革命、互聯網革命後,能源將會是第4波革命,她將繼承來自牧民的精神,繼續探索太陽能如何為民所用。