每次一提到埃塞俄比亞,很多人就會想起戰亂、貧窮和飢餓,然而近10年埃塞俄比亞的經濟發展迅速,甚至成為東非第一大經濟體。埃塞俄比亞現有約9700萬人口,排名為全非洲第二,近年鞋業發展蓬勃,出產了好看、耐穿且以環保為概念的鞋。

生於埃塞俄比亞的貝絲涵(Bethlehem Tilahun Alemu),是一位熱愛自己國家土地的人。貝絲涵1980年出生在埃塞俄比亞首都和最大城市阿迪斯阿貝巴,她在4位兄弟姐妹中是最年長的。大學畢業後,她希望為這被認定為第三世界的落後國家作出貢獻,於是想到結合埃塞俄比亞的手工藝人才和天然資源,創造就業機會和可持續的繁榮。

啟發自窮人自製拖鞋

近年世界各大城市因為人口增長和急速發展,引發垃圾危機,大量的廢棄物與垃圾在市內堆積,這種情況在發展中國家尤其嚴重。貝絲涵留意到歐美流行4R環保的概念︰Reduce(減少使用)、Reuse(再次利用)、Recycle(循環使用)和Recover(回收使用);同時察覺到埃塞俄比亞許多窮人沒有鞋子穿,當地不少人因買不起鞋子,不得已只好撿拾廢棄輪胎,自行加工改造成拖鞋,將廢輪胎切割為拖鞋形狀。貝絲涵靈機一觸,決定將4R的概念放在輪胎回收製成鞋底,加上埃塞俄比亞傳統圖騰,設計成獨具非洲民俗風情的休閒鞋。2004年,貝絲涵帶着一萬美元回到她成長的村落,踏出她的創業之旅,創立了品牌soleRebels,並且全方位地開發出上百款老少咸宜的休閒鞋款。

貝絲涵之所以選擇製鞋,是因為她發現鞋業是一個極好的平台,她可以以造鞋作起點,與全世界分享埃塞俄比亞本土的手工藝遺產和工匠人才,從而生產一種百分百取材自本土資源的出口產品。

貝絲涵曾說過:「在埃塞俄比亞,回收是一種生活方式,但當地人卻不曾稱之為回收,因為在資源有限的時候,所有東西都變得格外寶貴而且非常有價值。我們從小看着家人和鄰居為生計苦苦掙扎,於是決定依靠當地社區的高超手藝,創造期待已久的美好生活,並利用這種技術成立一家可持續、全球化和互利互惠的製鞋企業。」她希望藉由工人一雙手所造的鞋,傳遞幸福給顧客,讓他們感受到愛和人與人互相的連結,因此如果鞋子有什麼不好的地方,在鞋底磨壞之前,她會無條件取代一雙給顧客。

「sole」是鞋底,繼而點出「輪胎鞋底」的特色,也是靈魂soul的諧音,而「rebels」則代表反抗──對戰爭的反抗,貝絲涵希望向埃塞俄比亞這片土地傳遞反戰精神,成立了「soleRebels」非洲鞋,並堅持使用當地的有機材料和回收品,讓soleRebels不只是一個名字,還是一種追求和平與珍惜資源的態度。

貝絲涵希望soleRebels可以成為其他公司效仿的榜樣,推動埃塞俄比亞的可持續發展。soleRebels創立至今,秉持許多自立生產的理念與特色,所有鞋款材料幾乎皆採用當地的有機原料與回收物件,除了鞋底皆用廢棄輪胎外,還有純人力生產和手紡的有機棉花、阿比西尼亞麻(Abyssinian Jute)、自由放牧動物的皮革,並且採收當地特有的科巴土著植物Koba以擷取纖維,加上當地的天然素材作連染料,當中不含鉛等有毒成分。結合所有材料,手工編織埃塞俄比亞傳統圖騰與紋路,讓穿上鞋子的顧客都能深刻體會到來自非洲大草原的熱情與純樸。

轉化傳統手藝成生計

soleRebels不僅是世界上增長最快的一個小型非洲鞋類品牌,也是唯一一個將旗艦店設在埃塞俄比亞的全球品牌,以及世界上首個兼唯一獲世貿公平貿易聯盟公平貿易認證的鞋類公司。目前soleRebels蓬勃發展,由最初二三十人的團隊變成今日超過一百多名員工,在全球開設品牌獨立的零售商店,包括亞洲和歐盟地區,其手工製作的系列鞋品暢銷55個國家,甚至在亞馬遜(Amazon)網上銷售。2011年,soleRebels的銷售額增至200萬美元,2015年的收入更達到2000萬美元,今年收入更有望實現超過1億美元。

貝絲涵把soleRebels打造成一個國家品牌,給予當地人就業機會。soleRebels為員工提供優厚薪資待遇,員工工資高於行業的平均水平,百分百醫療保險保障,且為員工子女成立教育基金;她希望通過這種方式,將社區成員的技能轉化為可持續發展的企業,為他們創造生計,並長期創造財富。

貝絲涵指出,亞撒哈拉地區現時只佔全球貿易的百分之二,這片非洲大陸要追上國際市場,仍有一段漫漫長路,所以她一直鼓勵員工,運用在soleRebels工作時所學,盡快創造自己的一盤生意。

作為女性,要在以男性為主導的埃塞俄比亞屹立不倒一點也不容易,然而,貝絲涵憑藉堅毅的精神和遠大的目光,在過去幾年屢獲殊榮,以表揚和肯定她對國家和促進埃塞俄比亞經濟的轉型的貢獻。2011年,貝絲涵只有31歲就被非洲商業大獎評選為傑出非洲女商人;在2012年獲《福布斯》雜誌評為全球前百大最具影響力女性之一,並被評為「要注意的女性」;同年被媒體《商業內幕》(Business Insider)評為「非洲五強女企業家」之一。

2013年,貝絲涵被選中加入由聯合國工業發展組織和聯合國環境規劃署召集的綠色工業平台諮詢委員會;同年也被《衞報》(The Guardian)讀者選為「非洲頂尖女性成就者」之一。2014年,貝絲涵被CNN任命為「12個改變我們做生意的女企業家」之一。